Woods laat concurrenten weer op hun tenen lopen

Tiger Woods heeft zijn titel in de Masters met succes verdedigd. Op de verlengde baan van Augusta National bezweken de concurrenten een voor een onder de druk van 's werelds beste golfer.

Wat een prachtige finaleronde had moeten worden, eindigde in een anticlimax. De complete wereldtop had zich na drie ronden van de Masters aan kop van het klassement gemeld. Toen het er echt om ging, was niemand bij machte het Tiger Woods lastig te maken. Met een score van 276 slagen (70-69-66-71), twaalf onder het baangemiddelde, veroverde het Amerikaanse fenomeen eenvoudig zijn derde groene blazer en een eerste prijs van ruim één miljoen dollar.

Met zijn zege op Augusta National komt Woods op een totaal van zeven majoroverwinningen. Het onaantastbaar geachte record van Jack Nicklaus gloort in de verte. Woods was de slotdag begonnen op een score van -11, gelijk met US Open-kampioen Retief Goosen. Op enkele slagen volgden nog vier spelers uit de topzeven van de wereld: Ernie Els, Vijah Singh, Phil Mickelson en Sergio Garcia.

Zo mooi was de slotdag van de Masters in jaren niet begonnen. Na vijf holes was van spanning echter nauwelijks nog sprake. Woods maakte birdies op hole twee en drie, maar schatte op hole vier de wind verkeerd in: bogey. Op de volgende hole herstelde hij meteen de schade door de bal van buiten de green spectaculair in de hole te chippen. Goosen stond erbij en keek ernaar.

Woods heeft doorgaans een verlammend effect op zijn tegenstanders. Keer op keer te moeten toezien hoe iemand de bal achteloos 25 meter voorbij de jouwe slaat, is om moedeloos van te worden. Goosen was na acht holes al +3 voor de ronde en kansloos. Zijn landgenoot Els hield het langer vol. De Zuid-Afrikaan bleef tot hole 13 enigszins in het spoor van Woods. Op de 23 meter langer gemaakte par-5 nam Els met zijn afslag alle risico's.

Even later stapte hij de green af met een desastreuze triple-bogey 8. ,,Ik wilde de bal met effect om de hoek slaan, maar dat bleek te veel gevraagd. Ik moest forceren om Tiger te kunnen achterhalen.'' Met die opmerking gaf Els het verschil aan tussen Woods en de rest. Als de Amerikaan in vorm is en zijn `gewone spel' speelt, moet de concurrentie op de tenen lopen en steeds gedurfder gaan spelen om slagen te winnen. Meestal met fatale gevolgen. Vijah Singh, winnaar op Augusta in het jaar 2000, sloeg zijn tweede bal op de par-5 vijftiende hole recht naar de vlag in de hoop een eagle te maken en twee slagen op Woods in te lopen. Die gok kwam hem duur te staan: Singhs bal belandde in het water.

Vervolgens was hij zo van slag, dat hij tot twee keer toe van korte afstand een bal op dezelfde plek in het water sloeg. De golfer van de Fiji Eilanden moest een pijnlijke 9 op zijn scorekaart noteren. ,,Ik moest iets bijzonders proberen om Tiger te achterhalen. Hij maakt zelf geen fouten, dus moest ik het erop wagen.'' Singh viel dankzij die `ramphole' terug van de tweede naar de zevende plaats.

Woods zag het gestuntel van de concurrentie met verbazing aan. ,,Ik keek er echt van op dat niemand in mijn buurt kwam.'' Van een makkelijke overwinning wilde hij niets weten, nadat hij op hole 18 een putt voor birdie van zes meter net had gemist. ,,Ik sta te trillen op mijn benen, zo zwaar was het. Op de een of andere manier is het altijd lastiger om een toernooi twee keer achtereen te winnen'', zei de speler die na Nicklaus (1965 en '66) en Nick Faldo (1989 en '90) de derde golfer is die de titel in de Masters met succes verdedigt. Goosen herstelde zich de tweede negen van zijn nerveuze begin. Hij werd alleen tweede, drie slagen achter Woods.

Drie slagen lijkt niet veel, maar het is een wereld van verschil. De concurrentie doet er van alles aan Woods te achterhalen. Er wordt harder getraind en steeds meer golfers zijn in het krachthonk te vinden. Els en Goosen hebben de hulp ingeroepen van Jos Vanstipthout, een Belgische sportpsycholoog, die er voor moet zorgen dat de twee Zuid-Afrikanen mentaal net zo sterk worden als Woods. Die heeft golf naar een volgend niveau getild. Hij heeft de lat zo hoog gelegd dat er voorlopig niemand bij hem in de buurt zal komen.

Zeker op Augusta National niet. Hij schreef er in 1997 als 21-jarige geschiedenis door met twaalf slagen voorsprong en een recordscore te zegevieren. Vorig jaar won hij op Augusta als eerste golfer vier majors op rij. De verlenging van de baan met 260 meter lijkt ook alleen maar in zijn voordeel te zijn. Volgens Colin Montgomerie, zeven keer op rij de nummer één van Europa, zullen aanpassingen dan ook geen enkel effect hebben. ,,Er wordt veel te veel gesproken over het Tigerproof maken van golfbanen. Laten we nou toch gewoon accepteren dat Tiger echt met afstand de beste is.''