Kabelbedrijf UPC op weg naar bankroet

UPC stevent in noodvaart op een faillissement af. Het concern worstelt met miljardentekorten die nog nooit eerder in Nederland vertoond zijn.

Het hoge woord is eruit. Wat beleggers en obligatiehouders al lang wisten, is nu ook ter tafel gebracht door UPC's accountant: er bestaat ,,substantiële twijfel'' over het voortbestaan van het telecombedrijf.

UPC zelf geeft liever geen ruchtbaarheid aan deze twijfel. Vrijdagnacht rolde een persbericht binnen met de jaarresultaten van het bedrijf. Dat bericht was niet alleen uitzonderlijk summier (één A-vier), maar ook zeer selectief: de (niet onbelangrijke) waarschuwing van huisaccountant Arthur Andersen ontbrak volledig. Evenals de cijfers van het vierde kwartaal, de balans en de winst- en verliesrekening.

Uit de wel volledige jaarresultaten, die zijn gedeponeerd bij de Amerikaanse beurstoezichthouder SEC, blijkt dat UPC in sneltreinvaart op een faillissement afstevent. In het laatste kwartaal van 2001 verviervoudigde het verlies tot ruim 2 miljard euro, net zoveel als in heel 2000. Het jaarresultaat is vorig jaar op 4,4 miljard euro negatief uitgekomen, veroorzaakt door hoge rentelasten en afwaardering van de bezittingen.

Het voortbestaan van het telecombedrijf staat of valt met de `schuldsanering' waaraan gewerkt wordt. Eerder dit jaar besloot het bedrijf te stoppen met het betalen van rente op een groot deel van zijn schulden. Sindsdien wordt met banken en obligatiehouders onderhandeld over kwijtschelding van de schulden in ruil voor nieuwe aandelen UPC.

Een belangrijke rol in dit proces is weggelegd voor de Amerikaan John Malone, die UPC controleert via zijn investeringsmaatschappij Liberty Media. Als grootste obligatiehouder staat Malone vooraan in de rij van schuldeisers bij een eventueel faillissement. Malone droomt van een grensoverschrijdend Europees kabelconcern en lijkt dan ook vooral geïnteresseerd in de kabels die UPC in de grond heeft liggen.

Vorig jaar stegen de rentelasten van UPC naar 920 miljoen euro. Alleen al deze kosten zijn vergelijkbaar met tweederde van de jaaromzet. De standaardregel in UPC's persberichten – `Wij zijn tot medio 2003 volledig gefinancierd' – is in het A-viertje van dit weekeinde verdwenen. Uit de SEC-stukken blijkt dat UPC ,,ten minste tot 2005'' verliezen verwacht.

UPC leed de laatste vijf jaar in totaal circa 7,5 miljard euro verlies, bijna 500 euro per Nederlandse inwoner. De omvangrijke verliezen hebben inmiddels een gapend gat in de balans geslagen. De onderneming worstelt met een negatief eigen vermogen van 4,3 miljard euro, een tekort dat niet eerder is vertoond bij een Nederlandse beursgenoteerde onderneming.

Op de Amsterdamse beurs is het bedrijf zijn officiële notering kwijtgeraakt en zit het op het `strafbankje' van het Damrak. Er kan nog wel gehandeld worden in de aandelen. In de Verenigde Staten kan dat straks hoogstwaarschijnlijk niet meer. De koers van UPC moet explosief stijgen, wil het bedrijf voorkomen dat zijn notering op technologiebeurs Nasdaq op 15 mei wordt geschrapt.

UPC is eveneens gestopt met het geven van vooruitzichten. Vorig jaar durfde het bedrijf zich nog wel aan een voorspelling te wagen. Zo zouden er aan het einde van 2001 250.000 klanten voor digitale televisie zijn. Dat bleken er 78.000 te worden. Begin dit jaar besloot UPC geen mededelingen meer te doen over doelstellingen.

Sinds het opschorten van de rentebetalingen en gedurende de onderhandelingen over de reddingsoperatie geeft UPC geen persconferenties of openbare presentaties. Gezien de `gevoelige situatie' waarin het bedrijf verkeert, heeft de onderneming het gesproken woord in de ban gedaan. Wie vragen heeft, kan deze per e-mail aan het bedrijf stellen.

Deze procedure was ook vanochtend nog van kracht.