De wervelwind uit Bogotá

Michael Schumacher vocht verbeten duels uit met Damon Hill en Jacques Villeneuve. De nieuwste plaaggeest van de Duitse wereldkampioen is Juan Pablo Montoya, hoewel de Colombiaan gisteren in Imola geen enkele bedreiging vormde.

Juan Pablo Montoya houdt van opschieten. Niet alleen op de racebaan. Vorige week donderdag reed hij met zijn zwarte vierwielaangedreven BMW X5 van zijn appartement in Monaco naar Imola, het Italiaanse stadje waar de Grote Prijs van San Marino wordt gehouden. ,,Met 250 kilometer per uur, in de stromende regen, ook door al die tunnels'', zegt Rick Jones, de 54-jarige Amerikaanse vertrouwenspersoon en vriend van de Colombiaanse coureur die Montoya op zijn rit naar Italië vergezelde. Ook al zat een Formule I-coureur achter het stuur die snelheden tot rond de 350 kilometer per uur gewend is, Jones voelde zich niet op zijn gemak. ,,De hele tijd hing ik aan de handgreep boven het portier. Juan Pablo vroeg me of ik het dak vasthield.'' Jones antwoordde met een wedervraag. ,,Of hij me aan het kotsen wilde hebben. Het enige wat hij zei was, `relax'.'' Snelheid, daar raak je aan gewend, zei De wervelwind uit Bogotá ooit.

Ongeveer vier jaar geleden leerden Jones en Montoya elkaar kennen, via Jimmy Vasser, destijds teamgenoot van Montoya in het CART-team van Chip Ganassi. In de CART-klasse werd de Colombiaan in 1999 kampioen, als jongste rijder ooit. Vasser stuurde Montoya naar Jones, die in Pompano Beach, Florida, in `exotische auto's' handelt. Jones: ,,Juan Pablo wilde een Ferrari. Eindelijk kon hij zijn droomauto aanschaffen, een gele Ferrari 355 Spider, een convertible, met zwarte bekleding en zwarte kap. Hij wilde hem meteen meenemen en zonder te betalen en zonder papieren is hij ermee weggegaan. We vertrouwden elkaar.'' Montoya ruilde dat exemplaar in voor een Ferrari 360 Modena; die verkocht hij toen hij aan z'n Formule I-avontuur begon en naar Europa verhuisde. Hij was toen al jaren weg uit zijn vaderland, waar hij in de hoofdstad Bogotá werd geboren en opgroeide.

Nadat Montoya in de winter van 2000-2001 als Formule I-coureur aan de slag ging bij Williams-BMW, het team waar hij in '97 testrijder was, bleef hij contact houden met Jones. De coureur nodigde hem uit naar een race te komen, maar daar voelde Jones aanvankelijk niks voor. ,,Er lopen al genoeg mensen om hem heen.'' Op nadrukkelijk verzoek van Montoya vloog Jones vorig jaar maart naar Brazilië, waar hij de derde race van het seizoen bijwoonde. Bij zijn Formule I-debuut zag Jones zijn Colombiaanse vriend op diens eerste overwinning afgaan, totdat Jos Verstappen achterop de BMW knalde en de droom van Montoya verstoorde.

Montoya beschouwt Jones als een vaderfiguur. Als Montoya's vader Pablo (architect te Miami) niet bij een Grand Prix aanwezig is, is Jones van de partij. ,,Ik ben niet zijn manager. Voor contracten heeft hij weer een ander. We hebben samen veel plezier en hij stelt prijs op mijn mening. Wat ik in hem waardeer? Dat het een hele eerlijke en opgewekte jongen is. Hij zegt altijd waar het op staat. Daarnaast is hij erg intelligent en verre van arrogant.''

Montoya heeft twee broers als voornaamste rivalen. Binnen zijn eigen team probeert hij Ralf Schumacher voor te blijven, op de baan levert hij verbeten duels met Michael Schumacher. De relatie met Ralf is puur zakelijk. ,,We haten elkaar niet, maar we kunnen niet met elkaar opschieten'', zei Montoya eerder dit jaar. Ralf feliciteerde de Colombiaan niet toen die vorig jaar in Monza zijn eerste en tot nu toe enige zege behaalde in de Formule I. Montoya vierde zijn overwinning in Monza sober: het was het weekend na de aanslagen in New York en Washington. Op het podium bleven de champagneflessen dicht. Mooiste overwinning in zijn carrière tot die dag in september vorig jaar: zijn zege in 1999 als debutant in de Indy 500, een van de meest prestigieuze autoraces ter wereld. In Indianapolis, waar de winnaar geen champagne maar melk drinkt.

Met Schumi heeft Montoya de nodige botsingen gehad, letterlijk en figuurlijk. Wegens zijn acties ziet teambaas Frank Williams hem als een coureur met een groot hart, wat betreft rijstijl vergelijkbaar met voorgangers als Gilles Villeneuve en Ronnie Peterson. In Colombia doet hij Roberto Guerrero vergeten, zijn landgenoot die in 1982 en '83 zonder enig succes 21 Formule I-races reed.

Twee weken geleden duelleerden Montoya en Michael Schumacher in de eerste bochten van de race in São Paulo zo gepassioneerd met elkaar, dat Montoya met zijn voorvleugel een achterwiel van Schumacher raakte. Montoya moest de pits in voor een nieuwe voorvleugel en een nieuwe `neus' en verspeelde daarmee zijn kans op een podiumplaats. Schumacher had een fout gemaakt, meende Montoya, en had daarvoor gestraft moeten worden. Respect heeft hij voor de viervoudige wereldkampioen, maar hij beschouwt hem niet als een heilige. ,,Michael is een goeie coureur, maar het is niet zo dat hij geen fouten maakt'', zei hij in Imola. Gisteren kwam Montoya niet in de buurt van de wereldkampioen en ook voor Rubens Barrichello en Ralf Schumacher leverde hij geen gevaar op. Hij eindigde waar hij de race begonnen was: op de vierde plek.

Voor en na elke race komt Montoya voor de microfoon van de 26-jarige Diego Mejía. Met zijn vader German (51) volgt hij Montoya op de voet, sinds 1999 toen Montoya nog in de VS in de CART-klasse uitkwam. Vader en zoon bedienen twee radiostations tegelijk: Caracol en Radion Cadena Nacional. De Mejía's zijn de enige Colombiaanse journalisten die elke race van Montoya bezoeken. Vreemd voor een land met 37 miljoen inwoners waar Montoya de populairste sportman is. Mejía: ,,De autosportverslaggever van de grootste krant, El Tiempo, een oud-coureur, kwam alleen naar de race in Brazilië.''

Een kwartier voor elke kwalificatietraining gaan vader en zoon Mejía de lucht in voor een live-verslag. Het raceverslag begint al een uur voordat boven de startlijn de rode lichten doven. ,,Vergeet niet dat radio in Colombia nog een belangrijke rol speelt. Live is de race alleen op een betaalzender te zien, pas drie uur na afloop laat de publieke zender de race zien. Niet zozeer in de grotere steden zoals Bogotá, Cali en Medellin, maar in afgelegen gebieden komen de mensen in winkels en cafés bij elkaar om naar ons verslag te luisteren.''

Montoya en Mejía zijn meer dan leeftijdgenoten. Vijf dagen voordat de radioverslaggever in Bogotá ter wereld kwam, werd Montoya daar geboren. Hun vaders, German Mejía en Pablo Montoya, reden tegen elkaar in go-karts en prepareerden hun karts in de schuur van de Mejía's. Ook beide zonen gingen karten. ,,Juan Pablo toen hij zes was, ik twee jaar later'', zegt Mejía, die autocoureur was tot 1999, het jaar waarin hij als afgestudeerd industrial engineer radioverslaggever werd. ,,Toen was het geld om te blijven racen op.'' Mejía reed in de Formule Renault en nam net als Montoya deel aan lange-afstandsraces, zoals de `Zes Uur van Bogotá'. ,,In mijn klasse won ik die race één keer'', zegt Mejía. ,,Juan Pablo won vier keer het eindklassement.'' Bij lange-afstandsraces rijden twee coureurs om en om in één wagen. ,,Eén keer reed Juan Pablo de Zes Uur van Bogotá in twee auto's. Als hij uit de ene was gestapt, bestuurde hij even later de andere. In beide wagens ging hij aan de leiding; hij kon er maar met één winnen.''

Hardnekkig is het gerucht dat Montoya naar Ferrari gaat. ,,Misschien in de toekomst'', zei Montoya eens. ,,Ik ben gelukkig waar ik nu ben.'' Montoya wil maar één ding, zegt zijn vriend Jones, die hem liefkozend Juancho noemt: wereldkampioen worden. En of het nou in een BMW is of in een Ferrari, dat zal hem worst wezen.

Gisteren vloog Montoya met zijn BMW X5 weer laag over Italiaanse snelwegen terug naar Monaco. ,,Hij is al tien minuten weg'', zei Jones drie kwartier na de race, toen winnaar Michael Schumacher de pers nog te woord stond. ,,Ik denk dat hij over drieënhalf uur thuis is.'' Voordat Montoya in z'n fourwheeldrive stapte en het circuit verliet, had hij nog wel zijn vriend Diego Mejía te woord gestaan over zijn teleurstellende race, waarin hij vierde werd.

Montoya heeft in Monaco een appartement en in Miami een huis, maar het liefst verblijft hij in Madrid. Daar woont zijn Colombiaanse verloofde Connie Freydel, die daar in juni haar rechtenstudie hoopt te voltooien. In de straten van de Spaanse hoofdstad kun je Montoya tegenkomen. Niet in een Ferrari, maar in een Mini Cooper. Een gele met een zwart dak.