Seks in de buitenwijk

San Fernando Valley, het gebied ten noordwesten van Los Angeles, is een typisch Amerikaanse suburb. Blanke oorlogsveteranen kochten er na de Tweede Wereldoorlog hun eerste huis, geholpen door een rentevrije lening van de staat. The Valley, zoals de wijk in de volksmond heet, is een aaneenschakeling van vrijstaande huizen met oprijlaan, een dubbele garage en een achtertuin die groot genoeg is om een zwembad te herbergen. Hoewel er in Downtown L.A. over de buurt gesproken wordt als toppunt van burgerlijkheid, is de buitenwijk voor de bevolking van San Fernando de belichaming van The American Dream.

De Amerikaanse fotograaf Larry Sultan (1946) groeide op in San Fernando Valley en gebruikt zijn woonplaats als belangrijkste inspiratiebron. Voor de serie Pictures from home (1984-1992), vanaf morgen te zien in de Amsterdamse galerie Reflex, legde Sultan het leven van zijn bejaarde ouders vast. Het zijn liefdevolle portretten in prachtige kleuren, met een rijkdom aan veelzeggende details. We zien zijn vader in de woonkamer met zijn blote voeten in het hoogpolige tapijt een golfballetje slaan. Ondertussen maakt zijn moeder in de keuken een kalkoen klaar.

Maar San Fernando Valley kent ook een andere, minder truttige kant. Sinds de late jaren zeventig mag de wijk zich het hoofdkwartier van de Amerikaanse porno-industrie noemen. Dat er in de achtertuinen van al die huizen dingen gebeuren die het daglicht niet kunnen velen, liet regisseur Paul Thomas Anderson al eens zien in de film Boogie Nights. Ook Larry Sultan is gefascineerd door deze keerzijde van Hollywood. Met zijn serie The Valley (1999-2002), waarvoor hij talloze sets van pornofilms bezocht, geeft hij een ontluisterende blik in een wereld die zich doorgaans achter gesloten deuren bevindt.

Als we Sultans foto's moeten geloven, is het leven van een porno-acteur allesbehalve opwindend. Het grootste deel van de tentoonstelling bestaat uit portretten van lamlendige mannen en vrouwen die wachten op het moment dat ze weer aan de beurt zijn. Een foto toont drie jongeren die een dutje doen op de bank. De actie vindt achter hen plaats, in de tuin. Daar zie je nog net twee blote benen de lucht in steken, van dichtbij gadegeslagen door een cameraman.

Met zijn foto's leidt Sultan de aandacht af van de seksuele handelingen. In plaats daarvan laat hij ons de huizen van The Valley zien, met hun interieurs vol Bob Ross-achtige schilderijen, nephaarden en spiegelwanden. Pas als je langer naar de foto kijkt, ontwaar je achter de struiken de copulerende duo's en trio's.

Terwijl de ouders van Sultan hun levensdoel bereikt hebben en een veilig bestaan leiden in een `gated community', lijkt de verwezenlijking van de Amerikaanse Droom voor de porno-acteurs nog ver weg. Met zijn melancholische foto's schetst Sultan een treurig beeld van de seksindustrie en ontdoet hij haar van het laatste beetje glamour. Op een van de mooiste werken uit de serie rookt een naakte man 's nachts een sigaretje op een fel verlichte binnenplaats, aangestaard door een stel gipsen tuinbeelden. Het is een broeierig, haast surrealistisch beeld dat zo uit een film van David Lynch zou kunnen komen. De man lijkt zich niet bewust van de bizarre situatie. Voor hem is het business as usual.

Foto's van Larry Sultan. 13/4 t/m 18/5, Reflex Modern Art Gallery, Amsterdam. Open: di t/m za 11-18u.