Cipollini na negen jaar weer de snelste in Gent-Wevelgem

Met een machtige sprint heeft Mario Cipollini gisteren Gent-Wevelgem gewonnen. De Italiaanse renner behaalde zijn derde zege in de Belgische semi-klassieker. Hij won de midweekse wielerwedstrijd eerder in 1992 en 1993.

Cipollini was in de eindsprint veel sneller dan zijn vier medevluchters, die hij dankzij een indrukwekkende solo na de beklimming van de Kemmelberg had ingehaald. De spurtzege in een kopgroep van vijf renners was een primeur voor Cipo. Bijna al zijn overwinningen kwamen in een massasprint tot stand.

De Amerikanen Rodriguez en Hincapie werden respectievelijk tweede en derde. Zij probeerden in de slotfase met de Belg Van Dyck en de Sloveen Hvastija om beurten en tevergeefs te demarreren, uit angst voor de sprintsnelheid van Cipollini. Elke vluchtpoging werd door een andere coureur verijdeld.

Cipollini profiteerde dankbaar van de gebrekkige samenwerking van zijn concurrenten. ,,Ik had de gezichten eens bekeken. Ik zag de vermoeide blikken. Geen wonder, we reden al zo lang op kop'', verklaarde de in een soort zebrapak gehulde Toscaan. Het tenue van zijn nieuwe werkgever Acqua & Sapone past bij zijn extraverte uitstraling.

De 35-jarige Cipollini is bezig aan zijn tweede wielerjeugd. Vorige maand was hij de beste in de wereldbekerwedstrijd Milaan-Sanremo. Afgelopen zondag eindigde hij als negende in de Ronde van Vlaanderen. In de herfst van zijn loopbaan is Cipollini leider in het wereldbekerklassement. Hij wil zijn koppostitie niet ten koste van andere doelen verdedigen. De Giro blijft de belangrijkste wedstrijd voor renner én sponsor.

Zondag doet Cipollini dan ook niet mee aan Parijs-Roubaix. Zijn afwezigheid wordt verklaard door een onenigheid met de Société du Tour de France, die ook organisator is van de `Hel van het Noorden'. Vorig jaar kreeg Cipollini, twaalfvoudig ritwinnaar in de Tour, geen uitnodiging voor de Franse ronde.

,,Ach, ik ben al uitgenodigd voor de Grote Prijs van San Marino'', grijnsde de liefhebber van autoraces gisteren op de persconferentie in Wevelgem. Hij gaat binnenkort overigens wel naar Parijs, ,,om de Moulin Rouge te bezoeken'', vertelde hij vorige week.

De levensgenieter is volgens zijn omgeving veranderd in een trainingsbeest. Zijn reputatie van playboy heeft er overigens niet onder te lijden. `Mooie Mario' wordt altijd en overal omringd door aantrekkelijke dames. Cipollini kreeg in het verleden veel kritiek voor zijn lange rustpauzes en zijn kortstondige deelnames aan de grote rondes. Wanneer de bergen in zicht waren, stapte hij meestal van de fiets.

,,Ik heb veel kritiek moeten slikken, omdat ik zelden een grote ronde heb uitgereden'', sprak Cipollini eerder deze week in een vraaggesprek met de Belgische krant De Morgen. ,,Wanneer ik de Giro (34 ritzeges, red.) en de Tour telkens had uitgereden, had ik het nooit zo lang uitgezongen. Twee jaar geleden ben ik met een speciaal trainingsschema begonnen dat vooral op snelheid gebaseerd is. Ik ben ervan overtuigd dat ik nog meer overwinningen zou hebben behaald, als ik daar nog vroeger mee begonnen zou zijn.''

Cipollini droomt stilletjes van een wereldtitel, die nog ontbreekt op zijn indrukwekkende erelijst. Hij is zelfs nooit geselecteerd voor een WK, dat meestal op geaccidenteerd terrein wordt gehouden. Het vlakke parcours in het Belgische Zolder is op zijn lijf geschreven. ,,Een perfecte omloop voor een sprinter'', vertelde Cipollini in De Morgen. ,,De lange en brede aankomst is ook ideaal. Dit parcours biedt eindelijk mogelijkheden voor een snelle man.''