In de Geboortekerk is de angst het ergst

De Israëlisch-Palestijnse zenuwenoorlog rond de Geboortekerk in het centrum van Bethlehem duurt nu negen dagen en de spanning neemt steeds toe. Gisteren hebben de Israëlische troepen opnieuw met luidsprekers geëist dat de omsingelde Palestijnen in de kerk, onder wie volgens Israël gezochte terroristen, één voor één en met de handen omhoog naar buiten zouden komen; er zou dan niet geschoten worden. ,,Dat herhalen ze iedere dag, 's morgens en 's avonds, maar gisteren hebben ze er ook nog een telefoonnummer bij gegeven, voor het geval dat.. Ze proberen van alles'', zei de Franciscaner parochiepriester Amjad vanochtend over de telefoon vanuit de kerk. Amjad zei dat er 300 mensen in de kerk zijn, onder wie 40 religieuzen. Er is nu haast geen voedsel of water meer en de hygiënische omstandigheden zijn zorgwekkend. ,,Maar het ergst nog is de angst.''

Vanmorgen, even voor vijf uur, waren er verscheidene zware explosies te horen in de buurt van de kerk, en een half uur later zagen omwonenden hoe een gepantserde vrachtwagen vertrok bij de poort van een naburig hotel voor pelgrims dat uitgebaat wordt door de Franciscanen. ,,De Israëlische soldaten hebben vijf schokgranaten afgevuurd. Dat maakt heel veel indruk. Maar het ging alleen om psychologische oorlogvoering'', aldus pater Johannes Simon, eveneens een Franciscaan. ,,Niemand heeft zich overgegeven en niemand is gevangengenomen.''

De Israëlische regering heeft verklaard dat zij niet van plan is om de kerk te bestormen. Dat zou voor een storm van verontwaardiging zorgen. Toch zijn er volgens broeder David Scarpa van de Universiteit van Bethlehem gisteren speciale eenheden in de buurt gesignaleerd. ,,Dat kan erop wijzen dat er een of andere operatie op til is'', aldus Scarpa. Onder de Geboortekerk bevindt er zich een wirwar van gangen en grotten. Het is niet uitgesloten dat er langs die weg een actie wordt ondernomen.