Britse kabelaar NTL op de tocht

Negeer de retoriek over de geslaagde poging van topman Barclay Knapp om het Britse kabelconcern NTL te herstructureren. Maandenlang is hij, terwijl hij het idee van een herstructurering nog afwees, op zoek geweest naar eenstrategische belegger. Nu Liberty Media van de Amerikaanse tycoon John Malone (ook grootaandeelhouder van het Nederlands beursfonds UPC) als kandidaat is afgevallen, ligt dat plan in duigen. De schuldeisers hebben het nu voor het zeggen, hoe dapper het bestuur van NTL ook met een nog onvoltooid herstructureringsplan schermt.

Dat plan ziet er op het eerste gezicht betrekkelijk normaal uit. De banken – die NTL ongeveer 6 miljard dollar hebben geleend – zullen naar verwachting buiten schot blijven. Dat geldt ook voor de bezitters van 2 miljard dollar aan obligaties, uitgegeven door de dochtermaatschappijen Triangle en Diamond, waarin een deel van de activa van het concern is ondergebracht. De resterende obligatiehouders mogen zich voorbereiden op een ruil van hun schuldpapier voor 95 procent van de aandelen van het bedrijf. Daarnaast zal hen worden gevraagd nog eens 500 miljoen dollar aan nieuwe leningen te verstrekken om NTL solvabel te houden. Waarschijnlijk wordt nog vóór het einde van de maand een overeenkomst bereikt, die zal worden gevolgd door een formele surseanceprocedure.

Niets van dit alles zal een verrassing zijn voor de obligatiehouders, die hun stukken tegen bodemprijzen hebben gekocht, of voor de grote aandeelhouders als France Telecom en Cable & Wireless, die vooruitlopend op de verwachte ontwikkelingen hun beleggingen reeds hebben afgeschreven. Nee, de verrassing is dat NTL zo lang heeft vastgehouden aan de hoop een strategische belegger te kunnen paaien. Nadat Malone er vorig jaar in is geslaagd de obligatiehouders van het Nederlandse kabelbedrijf UPC voor zijn karretje te spannen, hadden de schuldeisers van NTL zijn betrokkenheid met argusogen moeten volgen. Door hun eisen en de behoefte van het bedrijf zelf aan extra geld, lijkt het erop dat ze van NTL voor John Malone een te kostbare belegging hebben gemaakt.

Vanuit het gezichtspunt van Knapp bezien, is dit vervelend nieuws. Het verlies van Malone als suikeroom betekent niet slechts dat NTL in zijn eentje tegenover zijn schuldeisers komt te staan. Waarschijnlijk vindt het Liberty Media straks als agressor op zijn weg, na de formele surseanceprocedure.

De belangstelling van Malone voor de Britse kabelsector staat buiten kijf, en zijn bestaande belang van 25 procent in Telewest voldoet bij lange na niet aan zijn ambities. Als NTL voor hem niet langer in de categorie `strategische beleggingen' valt, is het concern waarschijnlijk hard op weg een `overnamedoelwit' te worden.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.