Augusta aangepast voor longhitters

Morgen beginnen de Masters, de eerste major van het golfseizoen. De baan is grondig aangepast om de spelers die steeds verder slaan partij te bieden.

Van de vier majors in golf zijn de Masters het enige toernooi dat altijd op dezelfde baan wordt gespeeld: Augusta National in Georgia. Vorig jaar schreef Tiger Woods er geschiedenis door als eerste golfer vier majors op rij te winnen. Op de laatste hole had de Amerikaan niet meer dan een simpel slagje van 75 meter over naar de green.

De machthebbers van Augusta National, 's werelds meest exclusieve golfclub, zagen het met lede ogen aan. Hun baan, in het begin van de jaren dertig aangelegd, was niet meer opgewassen tegen het geweld van de moderne generatie golfers die geholpen door betere ballen en golfstokken steeds grotere afstanden overbrugt.

Augusta National, in de loop der jaren regelmatig aangepast, ging dit keer rigoureus op de schop. Negen holes zijn verlengd, in totaal is de baan 260 meter langer geworden. Nieuwe afslagplaatsen werden aangelegd, maar ook zijn de bunkers vergroot en verplaatst en werden bomen geplant om het de spelers lastiger te maken.

Het resultaat mag er zijn. De slothole is 55 meter langer en meet nu 425 meter. De twee bunkers links op de fairway, die voor de longhitters nauwelijks nog een obstakel vormden, zijn vergroot. Wie de bal nu nog over de bunkers wil slaan moet een afstand van ruim driehonderd meter overbruggen. Dat lijkt zelfs voor Woods een beetje te veel gevraagd. Wie nu, zoals hij vorig jaar, met één slag voorsprong gaat afslaan op hole 18, voelt het zweet in de handen. En na een goede afslag wacht ook nog eens een pittige tweede slag naar een hoger gelegen green. Augusta heeft eindelijk weer een slothole die een major waardig is.

Op het eerste gezicht lijken de veranderingen de longhitters in de kaart te spelen. ,,Tiger zal met een grote glimlach hebben rondgelopen, toen hij de aangepaste baan voor het eerst zag'', zei US Open-winnaar Retief Goosen op een persconferentie. ,,Hoe langer ze een baan maken, hoe meer hij in het voordeel is.'' Niet iedereen is dan ook gelukkig met de extra meters. ,,De nadruk ligt veel te veel op ver slaan. Ik had gekozen voor meer bunkers en smallere fairways'', sprak Ryder Cup-speler Hal Sutton verongelijkt.

De klagers hebben in dit geval ongelijk. Ver slaan was altijd een voordeel en dat zal altijd zo blijven. Het staat iedereen vrij net zo ver te slaan als Woods. Golf is geen Formule I, waar de man met de snelste auto enorm in het voordeel is. Het materiaal waarmee Woods speelt, is voor iedereen te koop. Wie verder wil slaan, moet meer oefenen en sterker worden.

Woods zelf vindt dat Augusta National is verbeterd. ,,Voorheen kon je de bal op een aantal holes zonder veel zorgen zo ver mogelijk wegmeppen. Nu moet je ver slaan maar ook heel nauwkeurig zijn. Ik denk dat we een of twee slagen per ronde meer nodig zullen hebben.''

Sinds Woods in 1997 met een recordscore van achttien slagen onder het baangemiddelde zijn eerste groene kampioensblazer won, is gesproken over het zogenaamd Tigerproof-maken van de baan. Woods denkt dat de holes niet speciaal voor hem zijn verlengd. ,,Ik heb regelmatig met de club gesproken. Ze zijn niet bang voor mij, maar voor de jonge golfers die er de komende jaren aankomen. Die zijn groter en sterker dan ik, ze zullen geholpen door de techniek de bal nog veel verder gaan slaan.''

Naar de vorm van Woods is het enigszins gissen. Hij won dit jaar één toernooi, staat al weer bovenaan de Money List van de Amerikaanse Tour, maar hij speelde zijn laatste toernooi drie weken geleden. Als voorbereiding op de Masters ging hij naar het huwelijk van een vriend en trainde hij in afzondering in Florida.

Tot de kanshebbers behoren in elk geval de Zuid-Afrikanen Retief Goosen en Ernie Els. Ze zijn al het hele jaar in vorm, slaan de bal een eind en beschikken over een fluwelen touch. Door al het gediscussieer over de lengte van de holes zou je dat bijna vergeten: Augusta National wordt vooral gevreesd om de razendsnelle greens met de verraderlijke glooiingen. Wie worstelt met de putter is deze week kansloos, ook al sla je de bal mijlenver.