Belgen treuren na zege van een Italiaan

De Ronde van Vlaanderen werd met extra belangstelling gevolgd in Gistel en Brakel, de plaatsen waar twee favorieten een groot deel van hun leven woonden, Johan Museeuw en Peter van Petegem. In de finale werden ze verslagen door een Italiaan, Andrea Tafi.

,,Dat doet je toch wel wat hè, om Johan zo te zien.' Anny De Vriendt is nog een beetje geëmotioneerd als zojuist Johan Museeuw in diens woonplaats Gistel voorbijgefietst is en wanneer ze zich weer bij haar echtgenoot Michel Maes voegt. `De Leeuw van Vlaanderen' voerde het peloton aan toen de renners in wandeltempo café Tourmalet passeerden, het geel geverfde café aan de Oostendsesteenweg dat Michels vader, wielrenner Sylveer Maes, in 1935 liet bouwen.

Al jaren is dat `gasthof' een verzamelpunt van Museeuw-adepten. `Alle goede dingen bestaan uit vier', zegt een spandoek aan de gevel, een verwijzing naar Museeuws kans `de Ronde' voor de vierde keer te winnen. Na zijn zeges in 1994, '95 en '98 zou dat een record zijn.

Staand op een plastic stoel op het terras van Tourmalet zag Anny de Vriendt haar plaatsgenoot voorbijrijden. Onder luid gejuich stak Museeuw zijn hand op naar de mensen die hem de afgelopen jaren door dik en dun hebben gesteund. Hier weten ze maar al te goed welke offers Museeuw heeft moeten brengen om voor de zoveelste keer als een van de grote favorieten in de Ronde van Vlaanderen van start te gaan. Twee keer balanceerde hij op de rand van de dood, even zovele keren revalideerde Museeuw en slaagde hij erin weer de top te bereiken. Bovendien is Museeuw aan zijn laatste jaar als renner bezig en ook dat aspect droeg bij tot koude rillingen aan de voet van de Tourmalet.

Vorig jaar was het al een klein wonder dat hij kon starten, acht maanden nadat hij een motorongeluk had gehad. Nu stond de 36-jarige Museeuw weer bovenaan het rijtje favorieten voor de overwinning in de 86ste editie van de Ronde van Vlaanderen. Het zou vooral de confrontatie worden tussen Museeuw en Peter van Petegem, kopman uit de ploeg van die andere Belgische topploeg, Lotto. `Heel Vlaanderen is er klaar voor', kopte Het Nieuwsblad zaterdag royaal op zijn voorpagina, over het duel Van Petegem-Museeuw.

Onder de toeschouwers bij Tourmalet Johans vader Eddy, die vlakbij een garage heeft. De etalage van de showroom aan de Abdijstraat is omgebouwd tot prijzenkast. Naast nieuwe auto's een royale greep uit de trofeeën die Johan sinds het begin van zijn carrière als beroepsrenner (1988) bij elkaar fietste. Zelfs lege flessen champagne staan erbij en in enkele bekers zitten de pluchen leeuwtjes die in de Tour de France aan de etappewinnaars worden uitgereikt.

Enkele uren later, als het peloton de eerste van zestien hellingen nog moet bedwingen, druppelen de bezoekers binnen in het supporterscafé van Van Petegem, in Brakel, grenzend aan Opbrakel, de plaats in de Vlaamse Ardennen waar de renner 32 jaar geleden geboren werd. Al vroeg werden in café 't Jagershoekje de tafels en stoelen in slagorde opgesteld, rondom de gietijzeren kachel. Overal bierviltjes met afbeeldingen die een karikaturaal beeld van `de Ronde' schetsen, zoals die van een renner met een glas bier op de Koppenberg. De Ronde zonder bier is nu eenmaal ondenkbaar. In café Tourmalet draaiden de bierpompen om elf uur ook al op volle toeren, zoals overal langs het parcours.

Na zijn zege vorige week in de Driedaagse van De Panne geldt Van Petegem als de topfavoriet. ,,Zal hij straks feest kunnen vieren in 't Jagershoekje', vraagt de tv-commentator zich af. Dat het café op dat gebied een rijke historie heeft, bewijzen de vele foto's in het etablissement. Op de meeste Van Petegem, vaak lachend als het stralende middelpunt in zijn stamcafé.

In 't Jagershoekje wordt het pas druk als de renners de Oude Kwaremont beklimmen. Hier, na 195 kilometer, begint de wedstrij pas. Van Petegem-fans uit Gent komen de weg vragen naar de Berendries, een helling in de buurt van Brakel. Behalve een wegatlas dragen ze een laken met de tekst `Peter is beter' met zich mee. Een variant op een leus op een spandoek achter het café: `Wie doet het beter dan onzen Peter'. Op dat antwoord is het wachten tot vijf uur.

In heel België, in het bijzonder in Gistel en Brakel, loopt de spanning op als in de finale Van Petegem en Museeuw deel uitmaken van een groep van acht renners die op weg zijn om de eenzame vluchter Erwin Thijs te grijpen. Door een demarrage van Museeuw in de aanloop naar de Muur van Geraardsbergen – Thijs is reeds opgeslokt – is de groep tot vijf man uitgedund. Museeuw doetpogingen er vandoor te gaan, maar zijn demarrages worden steeds beantwoord. Ook die ene keer dat Van Petegem probeert te ontsnappen lukt het niet. De Italiaanse Mapei-renner Andrea Tafi, in het gezelschap van ploeggenoot Daniele Nardello, plaatst vanaf 25 kilometer voor de finish in Meerbeke de ene demarrage na de andere. Na zijn achtste vluchtpoging, drie kilometer voor de streep, geven Museeuw, Van Petegem en de Amerikaan Hincapie zich gewonnen. Nardello is de enige van de vier die er plezier in schept dat Tafi uit het zicht verdwijnt, op de zege afstevent en Vlaanderen, met name Gistel en Brakel, in rouw dompelt. Museeuw eindigt voor de derde keer als tweede in Vlaanderens Mooiste, Van Petegem wordt derde. Museeuw heeft het moeilijk en zinspeelt dat dit zijn laatste wedstrijd was. ,,Ik ben bijzonder ontgoocheld. Ik had zo graag afscheid genomen met een overwinning.'

In zijn hart voelde ook Jacques Rogge de pijn van Museeuws gemiste kans. ,,Hij was mijn favoriet. Voor ons Vlamingen is Johan iets bijzonders', zegt de Belgische voorzitter van het Internationaal Olympisch Comité nadat hij uit de door Eddy Merckx bestuurde auto is gestapt waarin hij de koers heeft gevolgd. ,,Ik had hem die vierde overwinning, in zijn wedstrijd, zo graag gegund.'

Achter de finishlijn sprak Rogge gisteren namens ontelbare landgenoten.

Gerectificeerd

Ronde van Vlaanderen

Het bijschrift onder de foto bij het artikel Belgen treuren na zege van een Italiaan (8 april, pagina 13) vermeldt de naam van de Italiaanse winnaar Andrea Tafi. De getoonde renner is zijn land- en ploeggenoot Paolo Bettini.