LAMAPOEP KAN ZWAAR VERVUILD LEKWATER UIT MIJNEN ZUIVEREN

Zwaar vervuild water uit verlaten tin- en zilvermijnen in Bolivia kan worden gezuiverd met lamapoep. Dat ontdekten onderzoekers van de Universiteit van Newcastle, Engeland. Regen- en smeltwater dat door de hooggelegen mijnen sijpelt, mengt zich lager op de hellingen met het het drinkwater van de hoofdstad La Paz. In de sloppenwijken drinkt men dat water vrijwel ongezuiverd. Het ziet bruin en smaakt zuur en zout van het ijzersulfaat. Ernstiger nog zijn giftige chemicaliën als cadmium, zink, magnesium, koper en arseen. Van die zware metalen worden soms alarmerende concentraties in het drinkwater gemeten.

Maar, zo ontdekte hydrochemicus Paul Younger, zowel het ijzer als de andere metalen worden door microben omgezet tot sulfiden die neerslaan in de voedingsbodem van de microben: wat kalksteen en boomschors onder een halve meter dikke laag lamastront. De voor sulfiden benodigde zwavel halen de bacteriën uit het ijzersulfaat.

Younger kwam op het idee door zijn ervaringen in het Britse Northumberland, waar hij smerig water uit de kolenmijnen op vergelijkbare manier zuiverde met koemest. Er zijn in Bolivia weinig koeien en des te meer lama's, dus lag zijn keus voor lamapoep voor de hand. Younger betwijfelde of de zuiverende bacteriën de ijzige temperaturen op ruim 4000 meter hoogte zouden overleven. Dat bleek geen probleem. Younger liet het vieze mijnwater gedurende vijf maanden door een paar bakken met lamapoep stromen en constateerde dat de metalen in de compost achterblijven, en dat het uitstromende water niet meer zout of zuur is. Om besmetting met salmonella of andere ziektekiemen uit de lamapoep te voorkomen, zou het water vervolgens net zo'n behandeling moeten krijgen als elk ander drinkwater.

Younger hoopt dat deze techniek grootschalig toegepast zal worden bij de mijnen boven La Paz en zoekt daarvoor financiering bij allerlei ontwikkelingsfondsen.