Astroïde 1950 DA slaat in 2880 in op aarde

Op 16 maart in het jaar 2880 heeft de asteroïde 1950 DA een kans van 1 op 300 om op aarde in te slaan. Dat blijkt uit een berekening van wetenschappers van het California Institute of Technology. Ze publiceren hun onderzoek vandaag in het tijdschrift Science.

Dit soort kansberekeningen zijn over het algemeen met grote onzekerheden omgeven. De baan van een asteroïde – een mini-planeet die enkele tientallen centimeters tot enkele honderden kilometers groot kan zijn – staat onder invloed van allerlei, moeilijk te voorspellen factoren zoals de zwaartekracht van andere, langsscherende asteroïden en de fluctuerende straling van de zon.

Daarom werden in eerdere kansberekeningen veel factoren niet meegenomen. De Amerikanen hebben dat nu wel gedaan met asteroïde 1950 DA, die in 1950 werd ontdekt. Aan de hand van metingen, gedaan in de observatoria van Arecibo (Puerto Rico) en Goldstone (Californië), werd de baan van de asteroïde vastgesteld. Op basis daarvan berekenden ze dat asteroïde 1950 DA, die een doorsnede heeft van een kilometer, op 16 maart 2880 met een snelheid van 14.246 kilometer per seconde op aarde slaat. Over de gevolgen van die inslag laten ze zich niet uit, maar het effect staat in schril contrast met de meteorietinslag die 65 miljoen jaar geleden zorgde voor het uitsterven van de dinosauriërs. Die meteoriet had een diameter van 180 kilometer.

Uit de berekening van de Amerikanen blijkt dat de meeste factoren weinig invloed hebben op de datum van inslag. Door variaties in de vorm van de zon, kan de asteroïde bijvoorbeeld 21 tot 49 minuten later inslaan dan verwacht. Toch houden de onderzoekers een flinke slag om de arm. Asteroïde 1950 DA passeert onder andere in 2809 en 2860 al de aarde, maar de invloed daarvan is onduidelijk. Meer zekerheid zou te krijgen zijn via een ruimtemissie die metingen doet aan de asteroïde.