Talent Robben doet Ajax in Arena wankelen

Ajax bezorgt zijn aanhang in de beslissende weken van de competitie zelden een saai moment. Niet door sprankelend voetbal, eerder door tragisch onvermogen. FC Groningen zette de koploper uit de Nederlandse voetbalcompetitie gisteravond in de Amsterdam Arena twee keer op achterstand. Dankzij invaller Machlas trok Ajax toch nog aan het langste eind. Paradoxaal genoeg blijven de Amsterdammers een belangrijke kandidaat voor de titel, zeker met het oog op het relatief eenvoudige programma.

Wie Ajax tegen FC Groningen zag schutteren en ploeteren, kan niet anders dan voorspellen dat het elftal de komende weken nog punten gaat verspelen. Het gemak waarmee het achttienjarige supertalent Arjen Robben als enige echte aanvaller van de noorderlingen door de defensie van Ajax slalomde, was onthutsend voor verdedigers als Bergd⊘lmo en Yakubu. Lachwekkend was het om te zien hoe de kleine Tuhuteru, ironisch genoeg een oud-Ajacied, zelfs met het hoofd mocht scoren (2-3).

Trainer Koeman wond er zich later nog over op. ,,De manier waarop wij verdedigden was voetbal onwaardig'', aldus de coach van Ajax. ,,Bij het tweede doelpunt van Groningen kon Robben een actie maken waarbij drie, vier van onze spelers stonden te kijken. De derde treffer vond ik helemaal kinderlijk. Trabelsi was zeker even vergeten dat hij negentig minuten achter Tuhuteru moest aanlopen.''

Wanhopig vroeg Koeman zich naderhand af wat hij hier nog aan kan doen. Het is al niet anders als onder zijn voorgangers die hetzelfde klunzige spel op den duur met ontslag moesten bekopen. ,,Ik vraag me af of je dit kunt trainen'', verzuchtte Koeman. ,,Ik kan alleen hopen op verbetering. Na de competitie moeten we maar koppen met spijkers slaan.''

Koeman begint ook spelers te verliezen door blessures en schorsingen. Wamberto werd wegens natrappen tegen Vitesse vier wedstrijden geschorst. Ook Chivu ontbrak gisteravond door een schorsing. En de komende wedstrijd zal Ajax het zonder Yakubu moeten doen die in de slotfase na een incident aan de zijlijn door arbiter Sterk uit het veld werd gestuurd met een tweede gele kaart. Koeman sprak het niet goed, maar hij vond het zwaar bestraft. ,,Het zijn emoties in de wedstrijd die op een verkeerde manier worden geuit.''

Dat juist Robben de defensie dolde van Ajax en zijn toekomstige club PSV bijna op weg hielp naar de titel, zal een aantal managers in de Arena pijn hebben gedaan. Te laat toog technisch directeur Beenhakker vorig jaar naar zijn ouderlijk huis in Bedum om Robben een aanbieding te doen. De snelle aanvaller was toen al lang rond met PSV, dat veel slagvaardiger had gehandeld. In een wanhopige poging Robben van gedachten te doen veranderen, legde Beenhakker een blanco contract op tafel. Robben kon zijn eigen salaris invullen. ,,Zo doen we geen zaken meneer Beenhakker'', zou pa Robben hebben geantwoord.

In de rijt makelaars die Robben benaderden, bevond zich ook Søren Lerby namens Bayern München. Maar de tiener hield vast aan de club waar hij het beste gevoel bij had, PSV. Hij bleef dit seizoen nog in Groningen om zijn school af te maken. Robben deed een stapje terug van atheneum naar de havo, ,,aangezien dit beter is te combineren met het voetbal''. Hij staat momenteel aan de vooravond van zijn eindexamen. ,,Hopelijk haal ik het en dan kan ik me helemaal gaan toeleggen op een voetballoopbaan'', aldus Robben, nadat hij zijn beste wedstrijd van het seizoen had gespeeld.

PSV ziet hem in de nabije toekomst graag spelen als linksbuiten. Op die positie heeft hij bij Groningen en in vertegenwoordigende jeugdelftallen vaak genoeg gespeeld, maar hij beschouwt zichzelf toch meer als een centrumspits. ,,In de punt van de aanval voel ik me beter. Daar heb ik meer ruimte om mijn acties te maken. Meneer Gerets heeft dat inmiddels ook ingezien. `Je komt beter tot je recht als centrale spits', zei hij tegen mij. Maar als ik bij PSV aan de linkerkant mag spelen ben ik al dolblij.''

Robben stond aan de basis van het eerste doelpunt van Groningen toen hij met een uiterste krachtsinspanning ploeggenoot Van Gessel richting het doel van Grim dirigeerde. ,,Wij speelden toen ongelooflijk slap'', bromde Koeman later. Het team van trainer Lodeweges betrok daarna de loopgraven en hield alleen Robben voorin. Ajax probeerde in een te lage versnelling de Groningse muur te slechten. Koeman had centrumspits Ibrahimovic als linksbuiten ingezet voor de geschorste Wamberto. Maar de trage Zweed hield het spel steeds op.

Koeman legde later uit dat het de bedoeling was dat linksback O'Brien en halfspeler Maxwell van de ontstane ruimte gebruik moesten maken, maar dat kwam er niet uit. In de tweede helft ging Ibrahimovic naar het centrum in een soort tweespitsen-systeem spelen met Hossam, totdat hij werd gewisseld voor Machlas. Hossam had Ajax toen aan de gelijkmaker geholpen en maakte ook 2-1.

Maar Robben en Tuhuteru, na een voorzet van dezelfde Robben, brachten FC Groningen toch weer aan de leiding. In de laatste twintig minuten bewees Machlas dat hij een killer kan zijn in een druk bevolkt strafschopgebied. Dankzij de Griek bleef Ajax in de slotfase op wonderbaarlijke wijze in de race om de landstitel.

Ajax

4

FC Groningen

3

Ruststand 1-1. 13. Van Gessel 0-1, 41. Hossam 1-1, 56. Hossam 2-1, 60. Robben 2-2, 69. Tuhuteru 2-3, 70. Machlas 3-3, 86. Machlas 4-3. Schds: Sterk. Tsch: 39.500. Rode kaart: 88. Yakubu (Ajax). Gele kaarten: Van Halst (Ajax), Allach en Johansson (FC Groningen).