VS: pakken hoge leider zware slag Al-Qaeda

De Verenigde Staten hebben gisteren de arrestatie bevestigd van Abu Zubaydah, een van de topleiders van het terreurnetwerk Al-Qaeda van Osama bin Laden. Een woordvoerder van het Witte Huis zei dat met de aanhouding van Zubaydah, vorige week, ,,een zeer zware slag'' is toegebracht aan Al-Qaeda.

De 31-jarige Palestijn Zubaydah, die vorige week werd overmeesterd in de Pakistaanse stad Faisalabad en daarbij verschillende schotwonden opliep, wordt op een onbekende plaats vast gehouden. De Pakistaanse president Musharraf zei gisteren op bezoek in de Afghaanse hoofdstad Kabul dat Zubaydah inmiddels is overgedragen aan de Amerikaanse autoriteiten. Volgens Pakistaanse kranten verblijft Zubaydah thans op de Pakistaanse luchtmachtbasis Jacobabad die de Amerikanen gebruiken voor logistieke ondersteuning van hun operaties in Afghanistan.

Woordvoerder Ari Fleischer van het Witte Huis zei gisteren dat er ,,overweldigend sterke'' aanwijzingen zijn dat de aangehouden verdachte inderdaad Zubaydah is, zoals afgelopen weekeinde al werd gesuggereerd in de Pakistaanse media. Hij omschreef Zubaydah als een sleutelfiguur binnen Al-Qaeda, belast met operationele planning en het rekruteren van nieuwelingen binnen het terreurnetwerk. ,,De bedreiging blijft bestaat'', aldus Fleischer. ,,Al-Qaeda heeft veel tentakels, maar een daarvan is nu afgesneden''.

Ook de Amerikaanse minister van Defensie, Donald Rumsfeld, bevestigde gisteren de arrestatie van Zubaydah. ,,Hij is inderdaad in verzekerde bewaring gesteld'', zei hij tegen verslaggevers. ,,En aangezien hij een zeer vooraanstaande figuur is binnen Al-Qaeda die nauw betrokken is geweest bij een reeks activiteiten namens Al-Qaeda, bestaat er geen twijfel over dat het zeer nuttig is de gelegenheid te hebben zich met hem te verstaan.''

Volgens Amerikaanse autoriteiten is Zubaydah de belangrijkste leider binnen Al-Qaeda die tot dusver gevangen is genomen. Hij wordt aangemerkt als de nummer vier binnen het terreurnetwerk: na Osama bin Laden, diens plaatsvervanger Ayman al-Zawahiri en Mohammed Atef. Atef werd afgelopen november gedood tijdens de Amerikaanse militaire acties in Afghanistan.

Volgens Amerikaanse bronnen werd Zubaydah in 1971 geboren in Riad, als telg uit een familie afkomstig van de Gazastrook. In 1995 werd hij benoemd tot tweede plaatsvervanger van Osama bin Laden, en werd hij belast met de screening van rekruten en het beramen van aanslagen. Terwijl Bin Laden en Ayman al-Zawahiri het beleid bepaalden, zorgde Zubaydah voor de uitvoering ervan. Als besloten werd tot een bomaanslag op een ambassade, was hij de man die de ambassade uitzocht en het aanvalsplan uitwerkte, aldus Amerikaanse functionarissen.