Geboortekerk ligt in de frontlinie

De Geboortekerk in Bethlehem, een van de heiligste plaatsen van het christendom, is een front geworden in de de oorlog tussen Israël en de Palestijnen. Binnen zitten 120 Palestijnen, politiemannen in uniform en leden van milities, buiten staan Israëlische tanks.

De Palestijnen verschaften zich gisteren gewapenderhand toegang tot de Grieks-orthodoxe kerk, die in de vierde eeuw is gebouwd op de plek waar volgens de christelijke overlevering Jezus ter wereld kwam. Zij dwongen aanwezige geestelijken hun bescherming te bieden tegen het Israëlische leger. Een rooms-katholieke priester in de kerk wilde gisteren alleen zeggen dat de mannen zijn toestemming niet hadden gevraagd.

Israëlische troepen bezetten gisteren Bethlehem in het kader van hun nu vijf dagen durende offensief om de infrastructuur van de Palestijnse terreur te vernietigen. Daarop volgden zware gevechten, met name op het Plein van de Kribbe voor de kerk. Vijftig meter van de kerk werden gisteravond de lijken gevonden van vier leden van de Aqsa-Brigades, een gewapende vleugel van Yasser Arafats Fatah-organisatie. Vanochtend werden bij de Geboortekerk opnieuw twee Palestijnen gedood.

Israël beschuldigde de Palestijnen, onder wie twintig gewonden, er gisteravond en vanochtend van te schieten vanuit de kerk, gebruikmakend van de Israëlische angst om belangrijke religieuze plaatsen te beschadigen. Volgens een hoge Israëlische officier ter plaatse heeft chef-staf generaal Shaul Mofaz zijn troepen opdracht gegeven niet op kerken te schieten. Katholieke geestelijken zeiden echter dat de Israëliërs op verscheidene kerken hadden geschoten. De Omarmoskee in de stad stond gisteren in brand.

De circa 120 Palestijnen in de kerk zeiden alleen maar veiligheid te zoeken. ,,Ten eerste zijn de meeste jongens door hun kogels heen, en ten tweede zijn we volledig omsingeld'', zei een Palestijnse politieman in de kerk. ,,Dit is de enige plaats die voor ons veilig is.'' Zijn collega's lagen op de grond en zaten in de kerkbanken. Er was weinig te doen. ,,Ze hebben geen sigaretten meer, er is ook geen eten meer'', zei de agent.

Een Grieks-orthodoxe priester uit Joegoslavië, die toevallig op bezoek was, zei dat geestelijken in de kerk de gewapende mannen hadden gevraagd om weg te gaan. ,,We hebben ze gezegd dat het verboden is de kerk te betreden met wapens'', zei hij. De Latijnse patriarch van Jeruzalem, Michel Sabbah, zei vanochtend dat de mannen ,,hun wapens hadden weggegooid'' en nu ,,kerkasiel'' hadden gekregen. ,,De basiliek, een kerk, is een toevluchtsoord voor iedereen, zelfs voor strijders op voorwaarde dat ze hun wapens neerleggen. Dan moeten wij hun onderdak bieden, of het nu Palestijnen zijn of Israëliërs.''