Spelcomputer Xbox is fors en duur

Hoewel Microsoft iedereen graag anders wil laten geloven, vormt de nieuwe spelcomputer Xbox geen revolutie in de gameswereld. Het apparaat is sneller en krachtiger dan andere spelcomputers, maar het spelen zelf is niet wezenlijk veranderd. De Xbox is vooral duur.

,,Gamen zal nooit meer hetzelfde zijn. De toekomst van videospellen is veranderd. De Xbox luidt een compleet nieuw tijdperk in voor de spellenindustrie.'' Vol bravoure betrad het Amerikaanse softwareconcern Microsoft vier maanden geleden de markt van de spelcomputers. De Xbox moet de concurrentie aangaan met de PlayStation 2 – en op termijn de PlayStation 3 – van Sony en de Nintendo GameCube, die op 3 mei wordt gepresenteerd. Sinds enkele weken is Microsoft's Xbox te koop in Nederland.

De Xbox is fors, zowel in afmetingen als in rekenkracht. De kersverse koper krijgt twee flinke dozen mee naar huis: een met de systeemkast (de console) en een met accessoires (waaronder twee ferme joysticks of controllers). Na het aansluiten op de televisie – eenvoudig via een zogenoemde scartkabel – bewijst het apparaat ook dat het een krachtige `motor' heeft. De Xbox start snel op en de koper – lekker gemaakt door de maandenlange reclamecampagne van Microsoft – kan meteen aan de slag met het eerste spel. Wie zich even verdiept in de hardware van de Xbox begrijpt z'n snelheid. Het apparaat heeft een processor van 733 MHz, krachtiger dan veel bureaucomputers en 2,5 keer sneller dan de PlayStation 2, en een heel behoorlijke harde schijf van 8 GB om onder meer persoonlijke records op te slaan.

De Xbox heeft volgens Microsoft drie keer het grafisch vermogen van de nieuwste generatie spelcomputers. Dat levert mooie beelden op. Natuurlijke elementen, waarmee ontwerpers van computerspellen vaak moeite hebben, zien er levensecht uit. Kijk bijvoorbeeld naar de sneeuw in het snowboardspel Amped en het water in Bloodwake (vechten en varen met speedboten).

Al dit moois heeft zijn prijs. De Xbox kost in Nederland 469 euro. Waarom de consument in Duitsland in sommige winkels 399 euro en in de VS 299 dollar betaalt is onduidelijk. Een uitbreidingsmodule om met de Xbox speelfilms te bekijken vanaf dvd-schijfjes (niet standaard) kost 49,99 euro. Ook de spellen zelf zijn niet goedkoop, circa 70 euro per stuk.

Het enigszins logge uiterlijk, de hoge prijs en het vooralsnog beperkte aanbod van spellen vormen de zwakke punten van de Xbox. Op dit ogenblik liggen er slechts een kleine twintig games in de winkel; voor de zomer moet nog een zelfde aantal volgen. Vergelijk dat eens met het overweldigende aanbod van spellen voor de PlayStation 2.

Enkele hoogtepunten uit het aanbod voor de Xbox zijn het genoemde snowboardspel Amped en de racespellen Project Gotham Racing – scheuren door de binnensteden van New York, Londen, Tokio en Los Angeles – en RalliSport Challenge, een combinatie van Parijs-Dakar, de Rally van Monte Carlo en ijsracen. Het spel Halo - Combat evolved schijnt het meest populair te zijn in de VS. Halo is een zogenoemde one person shooter van het recept `held redt schietend de wereld van de ondergang'. De beschikbare spellen zijn er allemaal prima uit, maar echt opzienbarend zijn ze niet.

Wel opmerkelijk zijn de twee uitbreidingen die Microsoft op termijn hoopt te presenteren. Dit najaar kunnen Xbox-gebruikers waarschijnlijk tegen elkaar spelen via internet. Dat is nu al mogelijk met gewone pc's, maar nog niet met een krachtige spelcomputer als de Xbox. Het apparaat is nu al uitgerust met een aansluiting voor breedbandinternet, maar geschikte spellen ontbreken om deze uitbreiding te testen. Nieuw is ook de mogelijkheid om te praten tegen de Xbox. Nog dit jaar komt de Communicator op de markt. Dit is een koptelefoon en microfoon waarmee spelers spelcommando's kunnen geven en met elkaar kunnen praten. Microsoft heeft daartoe een overeenkomst gesloten met het bedrijfje Fonix. Het bedrijf had enige problemen met de Xbox in Japan. In sommige van de verkochte apparaten bleken de cd's krassen te krijgen, wat resulteerde in bijna zeshonderd klachten. In de VS, waar al meer dan 1,5 miljoen Xbox-apparaten zijn verkocht, zijn geen klachten gemeld. Europese kopers hebben nog geen problemen laten horen.