Heimwee naar Senna in São Paulo

Sinds Ayrton Senna slagen Braziliaanse Formule I-coureurs er niet meer in op eigen bodem te schitteren. Al acht jaar, ook in de race die Michael Schumacher zondag won, heet de grootste pechvogel in São Paulo Rubens Barrichello.

Het lijkt alsof een vloek rust op Rubens Barrichello, zodra hij in zijn geboorteplaats São Paulo zijn ronden rijdt op het Carlos Pace-circuit. Gestart vanaf de achtste plaats slaagde hij er zondag in naar de koppositie te rijden, mede door een bescheiden tankinhoud. En dat in zijn 150ste Grand Prix. Maar voor de achtste achtereenvolgende keer haalde `Rubinho' de finish niet in de Grande Premio do Brasil.

In zijn jubileumrace bracht Barrichello aanvankelijk zijn landgenoten op de tribunes in extase, maar al snel volgde de anti-climax toen hij in de zeventiende van 51 ronden uitviel als gevolg van een hydraulisch probleem. Zijn teamgenoot bij Ferrari verging het beter: voor de vierde keer won Michael Schumacher in Brazilië. De Duitser bracht zijn totaal aantal GP-zeges op 55.

De Braziliaanse racefans verlangen terug naar de dagen van Emerson Fittipaldi en Ayrton Senna. Fittipaldi won in 1973 en '74 voor eigen publiek, in een periode dat hij ook twee keer de wereldtitel veroverde (in Barrichello's geboortejaar '72 en '74). Dat was Pace, naar wie het circuit in São Paulo is vernoemd, nooit gelukt. Zesde in de stand om het WK van 1975, verder was Pace niet gekomen. Net als Barrichello won hij maar één race. Barrichello was twee jaar geleden de beste in Hockenheim, Pace behaalde die ene zege uitgerekend in eigen land, voor nummer twee Fittipaldi. Senna, drievoudig wereldkampioen en Barrichello's voorbeeld, ging in 1991 en '93 als eerste over de streep in São Paulo.

Barrichello, bezig aan zijn tiende seizoen in de Formule I, stond in eigen land zelfs nog nooit op het podium. Zijn beste prestatie in Brazilië leverde hij in zijn tweede jaar, 1994: vierde, in een seizoen dat er nog 26 wagens (nu 22) aan de start verschenen. Het was tijdens Senna's laatste race voor eigen publiek, eind maart. Senna was met zijn Renault-Williams van pole-position vertrokken, maar zou de finish niet halen. De toen 25-jarige Michael Schumacher won die dag voor het eerst de Grote Prijs van Brazilië. Een maand later, op 1 mei, kwam op het circuit van Imola een einde aan het leven van Senna. Schumacher werd in dat trieste jaar voor het eerst wereldkampioen en is inmiddels van vergelijkbare klasse als de betreurde Ayrton Senna da Silva. Beiden worden gerangschikt in het rijtje van beste Formule I-coureurs aller tijden.

Momenteel rijden drie Brazilianen in de Formule I. Behalve Barrichello zijn dat Enrique Bernoldi en Felipe Massa. Geen van allen kunnen ze ook maar in de schaduw staan van Senna. Of van Fittipaldi. De 23-jarige Bernoldi is aan zijn tweede jaar bezig bij Arrows. Vorig jaar was hij al weinig fortuinlijk aan de zijde van Jos Verstappen en ook dit seizoen zit het hem niet mee. Zondag viel hij uit.

De derde en laatste Braziliaan, de twintigjarige Felipe Massa die net als Barrichello afkomstig is uit São Paulo, rijdt bij Sauber en wordt een gouden toekomst wordt voorspeld. In zijn tweede Grand Prix ooit, vorige maand in Maleisië, eindigde hij zowaar in de punten. Na een slijtageslag in Kuala Lumpur ging Massa als zesde over de finish, goed voor één WK-punt. Maar helaas voor het Braziliaanse publiek: ook hij haalde in São Paulo de eindstreep niet. Een off-day ook voor een andere Braziliaan: Pelé, een frequent bezoeker van Formule I-races, ook in Europa, mocht de zwartwitgeblokte vlag zwaaien. Maar toen winnaar Michael Schumacher met vlak achter zich diens broer Ralf met meer dan driehonderd kilometer per uur over de streep stoof, lette Pelé niet op. De 60-jarige voetballegende stond met een man achter zich te praten en zo miste hij de finale van de Schumachers-show.

Michael Schumacher bestuurde voor het eerst de Ferrari F2002. De eerste twee races, in Australië (eerste) en Maleisië (derde), reed hij nog in de wagen van vorig jaar. Met de nieuwe wagen reed Schumacher een foutloze race. Juan-Pablo Montoya vertrok weliswaar van pole-position, maar al na een paar bochten lag Schumacher – weggegaan vanaf de tweede startplaats naast Montoya – voor de Colombiaan. De Duitser ging aan de leiding en zou die alleen nog maar afstaan na een afgesproken inhaalactie van teamgenoot Barrichello en tijdens een pitstop. In een poging het verloren terrein op de wereldkampioen te heroveren, raakte de ongeduldige Montoya het linkerachterwiel van Schumachers Ferrari.

Tijdens het meest spectaculaire moment van de verder weinig spannende race verloor Montoya zijn voorvleugel. De Colombiaan moest voor een nieuwe neus en een nieuwe voorvleugel de pits in. Vanaf de twintigste plaats begon hij aan een inhaalrace die hem na anderhalf uur nog op de vijfde plaats bracht, een klassering die nog goed was voor twee WK-punten. Michael Schumacher bracht met een maximale score zijn totaal aantal punten in de WK-stand op 24. Zijn zes jaar jongere broer Ralf (16 punten) nam de tweede plek over van teamgenoot Montoya (14).

David Coulthard (McLaren-Mercedes) was de eerste die door Pelé werd afgevlagd, bijna een minuut achter de winnaar. De Schot, vorig jaar winnaar in Brazilië, is met zijn Finse teamgenoot Kimi Raikkonen door de collega's van Ferrari en Williams-BWM in een figurantenrol gemanoeuvreerd. Voor het eerst dit seizoen stond `DC' op het podium, in de schaduw van Michael en Ralf Schumacher. Het is maar goed dat de Schumachers niet nog een broer hebben.