Met i-mode Europa veroveren

De ogen van de hele telecomwereld zijn dezer dagen gericht op KPN. Wegens i-mode. Al in Duitsland. Komende donderdag in Nederland. Slaat i-mode aan?

Fabian (16) duwt nog een frietje in zijn mond. ,,Ik wil het best hebben'', zegt de scholier uit Düsseldorf, ,,maar voor díe prijs?'' Zijn mayonaisevinger wijst naar de folder: 249 euro voor de NEC n21i, het mobieltje met i-mode. E-mails schrijf hij wel op de pc van zijn ouders. ,,Da's gratis.''

I-mode is een geavanceerd informatie- en e-mailsysteem voor mobieltjes. KPN brengt dit als eerste in Europa. Twee weken geleden in Duitsland, komende donderdag in Nederland. De introductie geldt als testcase voor de industrie. I-mode en andere, soortgelijke systemen moeten de sector uit het slop trekken. KPN's streven om tot de Europese top te behoren mag zijn mislukt, de komende tijd zijn de ogen van de hele telecomwereld gericht op KPN. Wegens i-mode.

De NEC n21i heeft in opengeklapte toestand de vorm van een ligstoel. Op de `rugleuning' zit een kleurenscherm met 246 verschillende kleuren. De toetsen zitten op het `zitvlak'. Later dit jaar komt E-plus, de Duitse dochter van KPN, met meer eenvoudige en goedkopere modellen (149 euro).

Drie poppen van de Jim Henson Company – een gorilla, een olifant en een hond – prijzen i-mode al wekenlang aan op de Duitse tv. Met de leus: `de multimediale metgezel'. E-plus geeft nog geen verkoopcijfers. ,,De respons is beter dan verwacht'', zegt Thorsten Dirks, bestuurslid van E-plus.

Een willekeurige steekproef in de straten van Düsseldorf – thuisbasis van E-plus – leert dat de Duitsers vooral vrezen voor hogere uitgaven. Gunther (24), grote zonnebril en grijns, denkt dat hij makkelijk verslaafd zou kunnen raken aan het gadget met polifone beltonen. Maar niet doen dus. ,,Het is een val'', zegt de design-student.

Gunther voldoet aan het consumentenprofiel dat E-plus op het oog heeft: jonge mensen die oud genoeg zijn om i-mode te kunnen betalen en nieuwe technologiën makkelijk absorberen. Pubers horen niet per se tot de doelgroep, ,,hoewel het natuurlijk mooi zou zijn als i-mode net zo'n rage wordt als sms'', zegt Michael Clahsen, manager van een telefoonzaak in het oude stadscentrum.

Met het i-modetoestel kan gebruik worden gemaakt van allerlei betaaldiensten. Het weer, beurskoersen, sportuitslagen, nieuws, porno, beltonen – alles kan worden opgevraagd voor tussen de 0,25 en 2 euro per dienst. Het verzenden van een e-mail kost 0,19 euro, het ontvangen 1 eurocent.

Daarnaast maakt de gebruiker kosten om de aangevraagde informatie naar het toestel te halen. Belangrijk verschil met `gewoon' bellen is dat je niet betaalt per seconde, maar voor de hoeveelheid informatie. Een kilobyte aan data kost 0,01 euro. Een foto is volgens E-plus 4 tot 5 kilobyte groot. E-plus vraagt een maandelijks abonnementsgeld van 3 euro. Al deze bedragen komen bovenop de kosten voor gewoon mobiel bellen.

,,Mensen hebben nog geen flauw idee wat het gaat kosten'', zegt Clahsen. ,,Ze moeten er een gevoel voor ontwikkelen. Het wachten is op de eerste rekeningen. Dat wordt heel interessant.'' E-plus denkt dat de doorsnee gebruiker ongeveer 40 euro per maand extra kwijt is.

Topman Dirks verwerpt de kritiek dat i-mode te duur is. Er is juist een plafond ingesteld van 2 euro per dienst. ,,Je moet onbetaalbaar hoge prijzen voorkomen en vooral het gebruik stimuleren.'' Dat is volgens Dirks een van de lessen die NTT Docomo, de Japanse uitvinder van i-mode, heeft geleerd. Met die filosofie zijn sinds 1999 in Japan 31 miljoen gebruikers aangetrokken.

E-plus heeft tot nu toe met ongeveer zestig bedrijven contracten afgesloten over het leveren van betaaldiensten. Bedrijven als veilinghuis eBay, Financial Times Deutschland, Der Spiegel, Deutsche Bahn en kaartenproducent Falk. Van de inkomsten mogen bedrijven zelf 86 procent houden, E-plus krijgt 14 procent. Daarnaast verdient E-plus aan het datatransport.

In twee weken tijd hebben zich twintig nieuwe partners aangemeld, zegt Dirks. ,,Iedereen is welkom.'' E-plus biedt ook een software kit aan waarmee bedrijven of personen hun eigen websites voor i-mode geschikt kunnen maken. Iedereen mag diensten of producten te koop aanbieden via i-mode, maar alleen voor officiële partners wikkelt E-plus transacties af. Onofficiële aanbieders moeten zelf zorgen dat ze hun geld krijgen.

In Japan zijn de onofficiële i-mode-sites (54.000 in totaal) veel populairder dan de tweeduizend officiële betaalsites.

Docomo kon i-mode makkelijk introduceren dankzij zijn dominante positie in Japan. E-plus is met 13 procent marktaandeel en 7,4 miljoen klanten de derde mobiele aanbieder van Duitsland. Is de KPN-dochter machtig genoeg om het succes van i-mode af te dwingen? ,,Het is geen kwestie van macht'', zegt Dirks, ,,maar van voorsprong.''

E-plus schat de komende twaalf maanden ongeveer 500.000 klanten te trekken. ,,Daarvan zal tweederde afkomstig zijn uit de klantenkring van de concurrenten.'' Volgens Dirks zullen met i-mode vergelijkbare systemen pas begin 2003 klaar zijn. Tot die tijd hebben KPN en E-plus het rijk alleen.