`Het is heel zuur allemaal'

Voor het eerst gaat in Nederland een groot advocatenkantoor failliet. De compagnons proberen nu te redden wat er te redden valt.

De droom van Bas Steins Bisschop is niet uitgekomen. Hij zou een hoogwaardig advocatenkantoor oprichten, dat een kernactiviteit zou worden van accountantskantoor KPMG. Het kantoor Steins Bisschop Meijburg Co. (SBMC) kwam er, drie jaar geleden. Gisteren heeft het uitstel van betaling aangevraagd.

Terwijl alle zakelijk dienstverleners vrij hebben of de middag in de zon afsluiten op een terrasje, zit hij, de oprichter van SBMC, in zijn kamer in Rotterdam.

Steins Bisschop heeft ,,een nare tijd achter de rug''. Hij zegt het kalm. Hij en zijn compagnons kunnen nu alleen nog proberen om zo veel mogelijk te redden voor de 200 medwerkers.

Twee dagen eerder eiste het kantoor, voor de rechter, een lening van het moederbedrijf KPMG Meijburg Belastingadviseurs om het achterstallig loon van de medewerkers te kunnen betalen.

Steins Bisschop: ,,Het is heel zuur allemaal.''

Hoe kon het zo mis gaan?

,,De eerste twee jaar zetten we meer om dan we verwachtten. Maar vorig jaar vertrokken zes partners waardoor de omzet daalde. Daarnaast nam het aantal opdrachten af door de teruglopende economie, zoals alle zakelijk dienstverleners ervaren.

,,We hadden ook nog eens problemen met de administratie. Aanvankelijk dachten we dat alle loon- en zakelijke administratie bij de accountants in het systeem kon, maar dan wel apart. [Accountants en advocaten mogen de winst en de administratie om ethische redenen niet delen, red.] Dit bleek technisch onmogelijk, dus toen moesten we mensen aannemen om een eigen administratiesysteem op te zetten. Dat was geen eenvoudige klus. Wij gingen met onze investeringen uit van een groeiscenario en stuurden te laten bij. Toezicht op het management ontbrak ook.''

Wilden de accountants na het Enron-schandaal opeens van andere dienstverleners af?

,,Dat speelt mee. Bovendien oordeelde het Europese Hof zes weken geleden dat de Orde van Advocaten in Nederland mag verbieden dat advocaten met accountants samenwerken. Wij en KPMG hadden gehoopt dat dat op termijn wél kon. De voorgenomen fusie met Andersen slokt de aandacht van het KPMG-management op. Iedereen zegt nu: jullie leden verlies. Maar dat is onjuist; we moesten nu grote investeringen doen. We speelden in januari dit jaar voor het eerst break-even.

,,Maar we hadden een overbruggingskrediet tot oktober nodig om winst te maken. We dachten in februari nog dat we die zouden krijgen van KPMG, hun wereldwijde juridische poot K-Legal en de Meijburg belastingadviseurs. We waren bereid tot pijnlijke ingrepen, zes compagnons zouden vertrekken, onder wie ik. Maar de kredietverstrekkers werden het niet met elkaar eens.''

Waarom heeft u zo snel zo veel advocaten (65) en notarissen (17) aangenomen?

,,Het ging snel, ja. Maar wij zouden een kernactiviteit worden van KPMG wereldwijd. Dan moet je snel groot worden. Om duidelijk te maken in de markt dat je geen nevenactiviteit bent. We wilden concurreren met grote, traditionele kantoren. Bovendien liep KPMG achter; de andere vier van de Big-Five-accountantskantoren hadden drie jaar geleden al lang advocaten in huis.''

Kreeg u minder opdrachten van KPMG dan u had verwacht?

,,Zestig procent van onze omzet – 20 miljoen euro vorig jaar – kwam aanvankelijk van verwijzingen door accountants en fiscalisten. De rest genereerden we zelf. We wisten toen we begonnen, met vijf partners, heus wel dat grote cliënten zich niet laten voorschrijven door hun accountant bij welke advocaat ze juridisch advies vragen. Veel grote ondernemingen bleven dus bij het traditionele advocatenkantoor dat ze kenden.

,,Toch waren er buitenlandse bedrijven die hier geen advocaat hebben die bij ons kwamen via KPMG. En alle andere 20 partners brachten een cliëntenkring mee. Alleen ik niet. Toen ik wegging bij Trenité van Doorne heb ik mijn cliënten achter gelaten omdat we als vrienden uit elkaar gingen. En het verwerven van cliënten kost tijd.''

Was het verstandig van u om een carrière als hoogleraar (Nijenrode) te beginnen terwijl u een onderneming opbouwde?

,,Wij wilden hoogwaardig juridisch advies geven en dan is het niet vreemd dat je je ook met de wetenschap bezighoudt. Een hoogleraar is ook goed voor de naam van een advocatenkantoor. Alle grote advocatenkantoren hebben een of meer hoogleraren onder de gelederen.''

Wat is nu de beste oplossing voor de 200 medewerkers van SBMC?

,,Het beste is dat de helft een `doorstart' maakt en zich aansluit bij het internationale netwerk K-Legal. Wij hopen allemaal dat dat lukt. Voor de overige medewerkers kunnen we dan een goed sociaal plan opstellen met KPMG en de Belastingadviseurs.''