`Langer blijven zou redding maar hinderen'

Joe Berardino (52), de topman van Andersen stapt op. Langer aanblijven zou de redding van het accountantskantoor kunnen hinderen, verklaarde hij gisteren in een vraaggesprek op de Amerikaanse nieuwszender CNN tijdens `Lou Dobb's Moneyline'.

Andersen is door het Amerikaanse ministerie van Justitie in staat van beschuldiging gesteld wegens het opzettelijk en corrupt vernietigen van belangrijke documenten over Enron, de bankroete energiegigant uit Houston waarvan Andersen de accountant was. Volgens Berardino een strafrechtelijke aanklacht zonder precedent.

,,Hoewel het in mijn aard ligt door te gaan met vechten om onze mensen en onze klanten te beschermen, is het een feit dat het ongepast vernietigen van documenten gebeurde onder mijn leiderschap – en ik geloof dat het in het belang van de firma is om mijn functie neer te leggen'', verklaarde hij gisteren.

Daarmee maakt hij naar zijn zeggen de weg vrij voor de reddingspoging van Paul A. Volcker, de oud-voorzitter van het Amerikaanse stelsel van centrale banken, die door Andersen werd aangetrokken om orde op zaken te stellen. Afgelopen vrijdag stelde Volcker voor de leiding van Andersen te vervangen door een nieuw, zevenkoppig bestuur. Andersen staat onder immense druk om drastische maatregelen te nemen. Grote klanten lopen bij bosjes weg. En kantoren buiten de Verenigde Staten lopen over naar de concurrentie.

Berardino werd begin vorig jaar tot topman gekozen om Andersen na een reeks van schandalen er weer bovenop te helpen. Het had voor honderden miljoenen dollars schikkingen moeten treffen met aandeelhouders van twee belangrijke klanten. Bovendien was er de bittere afsplitsing geweest van de adviesdivisie, nu Accenture geheten. Maar het Enron-schandaal overtrof alles.

Volgens Volcker maakt zijn reddingsplan voor Andersen alleen maar kans van slagen indien het ministerie van Justitie zijn strafrechtelijke beschuldiging intrekt, beleggers en schuldeisers hetzelfde doen met hun aanklachten en de eigen partners niet bij Andersen weglopen.

Berardino, bij de jezuïten opgeleid, kwam in 1972 na zijn afstuderen in dienst bij Andersen en klom gestaag hogerop. Gisteravond zei hij op CNN dat de jezuïten hem hadden geleerd aan anderen te denken, zoals het personeel van Andersen, alvorens zich zorgen te maken over zichzelf. Voor het Amerikaanse Congres getuigde hij dat Andersen bij het vernietigen van de Enron-documenten een beoordelingsfout had gemaakt, ,,een eerlijke fout, maar een fout''.