De Assa Abloy blijft de Illbruck voor

Het Zweedse zeiljacht de Assa Abloy heeft vannacht de vijfde etappe in de Volvo Ocean Race gewonnen. ,,Tot op de finishlijn waren we niet zeker dat we eerste zouden zijn.''

Lang zag het er naar uit dat klassementsleider Illbruck ook de vijfde etappe in de Volvo Ocean Race zou winnen. De afgelopen tien dagen zeilde het Duitse team op kop en, zoals het al eerder in deze wedstrijd bewees met drie etappeoverwinningen, de eerste plaats staat het team van schipper John Kostecki niet snel af. Toch was het de Zweedse Assa Abloy van schipper Neal McDonald (opvolger van de in Kaapstad ontslagen Nederlander Roy Heiner) die even voor middernacht lokale tijd na 17 dagen, 13 uur, 19 minuten en 57 seconden als eerste de finishlijn in Miami passeerde één uur en twee minuten voor de onfortuinlijke Illbruck.

De bemanning van de Illbruck had het afgelopen etmaal moeten toezien hoe de Assa Abloy langzaam haar achterstand verkleinde. Het Duitse jacht kon echter weinig uitrichten zonder haar grote spinaker, een cruciaal zeil in de heersende weersomstandigheden. Drie dagen geleden verspeelden ze het zeil, dat tijdens een gijp in twee stukken scheurde en reddeloos in de golven verdween. Door een foute routekeuze dreigde Illbruck vannacht zelfs nog de tweede plaats aan de achtervolgende Team Tyco te verliezen, maar zag toch kans die boot op het nippertje voor te blijven. ,,Deze eindspurt was voor ons toeschouwers even zenuwslopend als voor de zeilers zelf'', verzuchtte een lokale journalist. Ook McDonald was zelf tot het laatste moment niet zeker van zijn overwinning: ,,Tot op de lijn was het spannend of we het zouden halen. We dreven voorwaarts en achterwaarts. Er was zo weinig wind.''

Het was de verrassende ontknoping van een etappe, die werd gedomineerd door hetzelfde weertype: tropische temperaturen en een ruime windse koers. ,,We hebben de afgelopen tien dagen welgeteld één uur over stuurboord gevaren'', illustreerde schipper Gunnar Krantz de weinige variatie. Dat deed niets af aan de competitie tussen de boten, die elkaar geen duimbreed toegaven. Vrijwel de gehele etappe van ruim 4.500 mijl (zo'n achtduizend kilometer) voeren de boten in zicht van een tegenstander. Alleen Illbruck lukte het uit het zicht te verdwijnen tot ze op het laatst toch nog werd ingehaald.

De teleurstelling was groot voor de zeilers van het Duitse team. Ze hadden deze etappe opnieuw bewezen zich te kunnen herstellen van tegenslagen. Eerst werden ze door de Zweedse SEB vlak na de start in Rio de Janeiro geramd met als gevolg een gat in de romp. En later deze etappe, ter hoogte van het Caraibisch gebied, kreeg het team te horen dat hun voorgenomen deelname aan de America's Cup wegens gebrek aan sponsoring niet door kon gaan.

Het uitzicht op de America's Cup was voor veel zeilers een reden voor het Duitse team te kiezen, zoals de Nederlandse trimmer Dirk de Ridder nog in Rio de Janeiro verklaarde. Illbruck staat nog wel eerste in het algemeen klassement, met een riante voorsprong van acht punten op nummer twee, de Assa Abloy. Die eerste twee teams zijn ook de teams die tot nu toe de etappes wonnen.

Zo spannend als de strijd om de eerste plaats in deze etappe was, zo dicht zitten de nummers zeven en acht op elkaar. Al dagenlang tracht het Noorse team Djuice Dragons het (enige) vrouwenteam Amer Sports Too van zich af te schudden, maar slaagt daar niet in. ,,De meisjes voor blijven kost ons nu meer moeite'', schreef schipper Knut Frostad gisteren, ,,dan in de vorige etappe Assa Abloy en Tyco te lozen in de aanloop naar Rio.''

Vanochtend (Nederlandse tijd) waren drie zeiljachten in Miami gefinisht. De overige vijf boten zullen naar verwachting in de loop van de dag in Miami arriveren. De volgende etappe start op 14 april en leidt de vloot naar Baltimore, naar het noorden van de VS.