Omzet Unilever zakt plotseling in

Unilever, 's werelds grootste producent van voedsel, cosmetica en zeep, heeft zijn omzet de afgelopen tien weken onverwacht zien inzakken. Het concern zegt dat de verkoopcijfers in het eerste kwartaal daardoor lager zullen uitvallen dan verwacht.

Dit heeft Unilever-directeur H. Green gistermiddag gezegd tijdens een telefonische conferentie voor analisten. Vooral de economische crisis in Latijns-Amerika speelt het concern parten, maar ook in veel Aziatische landen en in de Verenigde Staten blijkt het moeilijk de verkopen op peil te houden. Ook zijn in de eerste drie maanden van dit jaar minder nieuwe producten gelanceerd dan in voorgaande jaren.

Vorige maand zei topman A. Burgmans nog dat Unilever aantoont dat `we het niet alleen met mooi weer goed doen, maar ook als het weer minder goed is'. De omzetgroei die Unilever behaalt met zijn 400 belangrijkste merken (waaronder het wasmiddel Omo, Dove en Lux-zeep, Lipton-thee, Magnum-ijs) zal in het eerste kwartaal vertragen tot 3 procent, zo verwacht het concern. Over het afgelopen jaar was dat groeipercentage nog 5,3 procent. Deze groep producten vertegenwoordigt 84 procent van de omzet van de multinational.

Unilever ondervindt dit jaar ook veel nadeel van dalende valutakoersen in enkele landen die in economische problemen zitten, met name Argentinië, Zuid-Afrika, Indonesië en Turkije. Om de marges in deze landen op peil te houden, verhoogt het concern de prijzen of verkleint het de verpakkingen, waardoor de omzetten grote klappen krijgen. Het bedrijf verwacht dat in de loop van dit jaar de resultaten in de vier landen weer verbeteren.

De omzet van de gehele Unilever-groep zal met 1 of 2 procent afnemen, doordat het concern bezig is het totale aantal merken terug te brengen tot ongeveer vierhonderd. Exclusief het afstoten van merken wordt een omzetgroei van 1 tot 2 procent verwacht in het eerste kwartaal.

Volgens Green houdt Unilever over heel 2002 vast aan een winstgroei per aandeel van net boven de 10 procent. In het eerste kwartaal zal dat zelfs uitkomen op 25 procent. De kwartaalcijfers worden op 26 april gepubliceerd. De beurskoers van Unilever stond vanochtend 1,8 procent lager op 64,80 euro per aandeel.