Chinese poppen reizen rond de aarde

China heeft gisteren namaak-astronauten gelanceerd op een reis rond de aarde met het ruimteschip Shenzhou III. Ze hebben een namaak-hartslag, ze ademen en ze krijgen net als mensen op gezette tijden honger. Met deze vermenselijkte poppen wil China onderzoeken hoe toekomstige Chinese astronauten zullen reageren op omstandigheden in de ruimte.

Het experiment komt ruim veertig jaar nadat de voormalige Sovjet-Unie erin slaagde om de eerste bemande ruimtevlucht uit te voeren. Dat maakt het enthousiasme van de Chinese president Jiang Zemin er echter niet minder om. Samen met andere vooraanstaande leden van de communistische partij woonde hij vannacht in de afgelegen en straatarme Chinese provincie Gansu de lancering bij. Volgens een stralende Jiang was het ,,een duidelijk bewijs van de superioriteit van het socialistische systeem, dat de kracht weet te verzamelen om grootse zaken te volbrengen''.

China heeft in 1999 aangekondigd dat het voor 2005 zijn eerste bemande vlucht wil lanceren, en daarna ook een Chinese landing op de maan mogelijk wil maken. De Shenzhou I werd eind dat jaar gelanceerd, en landde een dag later volgens plan in Binnen-Mongolië.

Met de Shenzhou II maakten in januari 2001 een aap, een hond, een konijn en een aantal slakken hun ruimtedebuut. Zij omcirkelden de aarde 108 keer in zes dagen. De jongste lancering, waaraan tien jaar voorbereiding voorafging, toont volgens Jiang aan dat ,,het Chinese volk ambitieus is, en dat het met geheven hoofd kan staan temidden van de volkeren van de wereld''.