Apache kan in zijn eigen staart schieten

Een aanval met een Apache-gevechtshelikopter kan levensgevaarlijk zijn, en niet alleen voor degenen die aangevallen worden, maar ook voor de aanvallers. Volgens de krant The Daily Telegraph blijkt uit een rapport van het Britse ministerie van Defensie dat de helikopters onaanvaardbaar risico lopen bij het verschieten van hun Hellfire-antitankraketten.

Bij het lanceren van de raketten kunnen volgens het rapport brokstukken in de hoofdrotor en de staart terechtkomen. Bij de oefening Victory Strike, die de NAVO eind oktober 2000 in Polen hield, zouden 19 van 43 Apaches bij het lanceren van de raketten zijn beschadigd. De Apaches kunnen de antitankraketten daarom beter alleen vanaf de rechterzijde lanceren: een halvering van de slagkracht.

De problemen met de helikopter zijn niet nieuw. Het Amerikaanse leger heeft de honderden toestellen waarover het beschikt in het verleden regelmatig een vliegverbod opgelegd omdat operationele risico's bestonden. Zo waren er technische problemen met de staartrotor en de versnellingsbak en ook zouden piloten de radarstorings- en de nachtzichtapparatuur niet vertrouwen.

Tijdens operatie Allied Force, de NAVO-bombardementen op Joegoslavië in het voorjaar van 1999, vloog een Apache met fatale gevolgen tegen hoogspanningskabels en stortte een andere neer. In Afghanistan vliegt op dit moment maar een handvol Amerikaanse Apaches rond. Ze zouden, volgens onbevestigde berichten, alleen een beetje last hebben van het zand.

Volgens een woordvoerder van de luchtmacht zijn de problemen met het verschieten van de Hellfires bekend, maar zijn Nederlandse Apaches ,,geen operationele beperkingen'' opgelegd, omdat de problemen met de brokstukken zich alleen voordoen met een ander type raketmotor. Bij Victory Strike waren geen Nederlandse Apaches betrokken. Op de vliegbasis Gilze-Rijen waar de Apaches van het Redskins-squadron zijn gelegerd, gaat dus, volgens een zegsman van het vliegveld, ,,alles gewoon door.''

De Nederlandse luchtmacht wil weinig kwijt over de vroegere inzetbaarheid van de gevechtshelikopters maar laat weten dat ,,af en toe aan de grond staan niet alleen een Apache-probleem is.'' De Apache ,,is geen probleemheli'', aldus de woordvoerder.

Nederland kocht in 1995 dertig Apaches voor een bedrag van 1,3 miljard gulden.