De klassieke sprint van een leeuwenkoning

Na veertien jaar zag Mario Cipollini afgelopen zaterdag eindelijk zijn ultieme wielerdroom in vervulling gaan. De 35-jarige Italiaan won de openingsklassieker Milaan-Sanremo. ,,Ik ben vandaag een ander leven binnengestapt.''

Italië heeft een rijke traditie aan wielerhelden, maar de kersverse kampioen werd in de winkelstraat van Sanremo nauwelijks herkend. De meeste dagjesmensen wierpen een blik in de rijk gevulde etalages, toen de populairste renner van het afgelopen decennium voor de ingang van de perszaal ongestoord uit een limousine stapte. Een enkele bejaarde van het mannelijke geslacht herkende het lange lijf met de geblondeerde haren en de geprononceerde kin. Ciao Mario.

Cipollini leek de geringe aandacht niet de deren. Hij was juist luid toegejuicht op de Via Roma, de traditionele aankomstplaats waar niemand op gebrek aan chauvinisme kon worden betrapt. De Italiaanse wielerfans sloten hun `Leeuwenkoning' (één van zijn vele bijnamen) dankbaar in hun harten. Na dertien mislukte pogingen zag Cipollini eindelijk zijn wielerdroom in vervulling gaan. ,,Ik ben vandaag een ander leven binnengestapt'', zei de winnaar van de Primavera.

Cipollini is een sprintspecialist die vooral in de vlakke etappes van de grote rondes uitblinkt. Hij behaalde sinds zijn profdebuut in 1989 in totaal 34 ritzeges in de Giro en twaalf in de Tour. Hij reed respectievelijk vier en zes dagen in de roze en de gele leiderstrui. Hij koos op deze feestdagen voor een wielerbroek in passende kleuren. De miljonair op twee wielen nam een boete op de koop toe. Het publiek kan zijn fleurige kledinglijn wel waarderen. Er zijn al genoeg grijze muizen in het peloton.

Cipollini is de eerste Italiaanse winnaar van Milaan-Sanremo sinds Gabriele Colombo in 1996. Deze eendagsvlieg treedt met terugwerkende kracht in de schaduw van zijn huidige kopman. De 35-jarige Toscaan is het toonbeeld van wilskracht en uitstraling. Cipollini verdient een standbeeld aan de Via Roma. Al is het maar omdat hij de verhalen over verboden middelen in de pers voor even naar de achtergrond heeft verdrongen.

Italië is in de ban van een dopingproces waarin sportarts Ferrari wordt beschuldigd van het aanzetten tot gebruik van stimulantia. Cipollini behoort tot de grote groep renners die wel eens bij deze medicijnman langs fietste. Hij wordt bij gebrek aan bewijs niet gedagvaard in Bologna. Zijn constante prestatiecurve rechtvaardigt de gedachte dat Super Mario in elk geval over veel talent beschikt. Hij deelt zijn seizoen altijd zorgvuldig in. Hij neemt veel rust, waarmee zijn langdurige loopbaan voor een deel is verklaard.

De Italiaanse kranten kranten refereerden gisteren aan twee wielerlegendes uit de naoorlogse periode. Gino Bartali was ook 35 jaar toen hij in 1950 zijn laatste Primavera won. En Rik van Steenbergen ontdekte eveneens op latere leeftijd dat hij kon uitblinken in eendaagse koersen. Net als deze Belg koesterde Cipollini een onvervuld verlangen naar een overwinning in een grote klassieker. Zijn dubbele zege in Gent-Wevelgem (1992 en 1993) spraken in Italië nauwelijks tot de verbeelding.

Zijn tweede plaatsen in Milaan-Sanremo (1994 en 2001) maakten meer indruk bij de tifosi. In de vorige editie reed Cipollini een snelle inhaalrace op de Poggio en de Cipressa. Zijn klimcapaciteiten zijn met de jaren toegenomen. Zijn manier van dalen is altijd een lust voor het oog geweest. Een sprintspecialist heeft bijna per definitie geen angst voor valpartijen.

In de wetenschap dat de openingsklassieker steeds vaker in een veredelde massasprint eindigt, groeide het zelfvertrouwen van Cipollini.

Na zijn ritzege op de slotdag van de Tirreno-Adriatico ontweek hij afgelopen woensdag met een brede glimlach alle vragen over zijn kansen in Milaan-Sanremo. Hij sprak wel over de schaars geklede dames op het jaarlijkse zangfestival dat onlangs in de finishplaats werd gehouden. In zijn achterhoofd lonkte de Via Roma. ,,Ik heb de goden verzocht voor me te bidden'', zei de praktiserende katholiek afgelopen zaterdag.

Met opvallend gemak won Cipollini de sprint van een kopgroep die uit vijftig renners bestond. Hij profiteerde dankbaar van de afwezigheid van zijn Duitse evenknie Erik Zabel. De viervoudig winnaar en torenhoge favoriet was op circa dertig kilometer van de aankomst ten val gekomen. Zabel kon de koers uitrijden, maar hij wist zich kansloos voor prolongatie van de zege.

Cipollini werd in de slotfase keurig uit de wind gehouden door zijn ploeggenoten van Aqua&Sapone. Hij kon zijn shirt rechttrekken, voordat hij het finishdoek passeerde. De Amerikaan Fred Rodriguez werd tweede, de Zwitser Markus Zberg derde. ,,Het leek alsof de concurrenten voor me opzij gingen. Ik hoefde niet eens iemand weg te duwen. Misschien een kwestie van respect'', sprak de winnaar van 93ste editie van Milaan-Sanremo.