KPN schrijft af op Britse investering

Na de fiasco's in Duitsland en Italië op het gebied van de derde generatie mobiele telefonie (3G of UMTS) is het slechts een kwestie van tijd voordat Engeland, het toneel van Europa's derde grote veiling van 3G-licenties, de aandacht zal trekken. Nu lijkt Hutchison, een nieuwkomer op de Britse 3G-markt, te worden vermorzeld tussen zijn aandeelhouders en zijn leveranciers.

KPN heeft – zo bleek afgelopen maandag bij de presentatie van de jaarcijfers – een voorziening van 135 miljoen euro getroffen met betrekking tot zijn investering in Hutchison UK, als onderdeel van een voorzieningenpakket van in totaal 6,1 miljard euro. Hoewel veel minder dan de afschrijving van 13,7 miljard euro op zijn Duitse mobiele dochter E-Plus, is deze voorziening een nieuw element in de voortgaande waardevernietiging onder 3G-aanbieders.

KPN kocht in juli 2000 15 procent van de 3G-activiteiten van Hutchison UK. De licentie van Hutchison, de grootste die in de Britse 3G-veiling werd verleend, werd destijds op 4,4 miljard pond gewaardeerd.

Nokia is niet in staat gebleken apparatuur te leveren voor de eerste fase van de later dit jaar geplande aanleg van Hutchisons 3G-netwerk, aldus het commentaar van een concurrent in The Wall Street Journal. Voor die eerste fase zal nu gebruik worden gemaakt van door Siemens en NEC geleverde apparatuur. Hutchisons financieringspakket van 3,6 miljard pond omvatte een bedrag van 777 miljoen pond aan kredieten van Nokia, Siemens en NEC. Naar verluidt bedroeg het aandeel van Nokia daarin 310 miljoen pond.

De voorsprong die Hutchison zou verwerven door als eerste zijn netwerk te bouwen, moet worden afgezet tegen de enorme nadelen waarmee een nieuwkomer wordt geconfronteerd. Zo'n bedrijf heeft nog geen klanten en geen bekende merknaam, en neemt het risico als eerste een nieuwe technologie te commercialiseren. Het probleem dat Hutchison blijkbaar met zijn leveranciers heeft, is slechts een voorbeeld van zo'n risico.

Maar de voorziening die KPN heeft getroffen is een ander verhaal. Die is misschien niet erg groot – slechts een tiende van de investering van KPN in Hutchison – maar KPN lijkt wel een zeer doelbewuste keuze te hebben gemaakt. Het concern heeft bijvoorbeeld niet systematisch al zijn 3G-investeringen afgeschreven, ondanks de gigantische dreun die het inzake E-Plus te verwerken kreeg. Wat de motivatie ook mag zijn geweest om Hutchison uit te zonderen, de speculaties over de toekomst van de eenzame nieuwkomer op de Britse 3G-markt nemen er wel door toe.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld