Versatel gokt op creatieve uitweg

Telecombedrijf Versatel wil van zijn torenhoge schuld af. Er is een orthodoxe manier gevonden door te dreigen met surseance. ,,Dit is slim gevonden.''

Om tien uur 's ochtend zouden ze worden uitgedeeld in een zaaltje in het Amsterdamse hotel The Grand. Sorry, het wordt een halfuur later, meldt een dame, zonder daar een reden voor te geven. Even later is het 10.30 uur. Er is geroezemoes. Het wordt een kwartiertje later. Respect voor de financiële markten?

Telecombedrijf Versatel ontbeert het deze ochtend. Beleggers moeten wachten op de jaarcijfers en, nog belangrijker, hoe de vlag erbij hangt rond de in oktober vorig jaar aangekondigde schuldsanering.

Om 10.40 komt een dame met een zwartleren jas kordaat de zaal binnenlopen, een grote kartonnen doos in haar armen meetorsend. De inhoud: de jaarcijfers en, zo blijkt later, het nieuwe plan voor de schuldreductie. Maar Euronext heeft verordonneerd dat de cijfers pas om 10.45 uur naar buiten mogen. Als een bewaker staat de dame naast de doos. Het is wederom wachten.

De belegger in Versatel weet inmiddels niet beter. Al maanden moeten ze wachten op de Amsterdamse onderneming. Sinds oktober vorig jaar heerste opperste onduidelijkheid over de decimering van de miljardenschuld. Ook kregen de investeerders twee weken geleden te horen dat de publicatie van de jaarcijfers werd uitgesteld. Gisterochtend moest vervolgens worden gewacht op handtekeningen van juristen.

Versatel zit, net zoals veel andere telecombedrijven, opgezadeld met een torenhoge schuld. Voor de bouw van een ruim 1.500 kilometer lang glasvezelnetwerk in de Benelux was de afgelopen jaren veel kapitaal nodig. Dat is opgehaald via obligaties, op de beurs verhandeld schuldpapier. Maar de rentelast die de obligatieschuld van 1,7 miljard euro met zich meebrengt is fors. Vorig jaar kwam die uit op 184 miljoen euro.

De betaling daarvan kan Versatel met gemak nog even volhouden. In de kas zit 722 miljoen euro, zo blijkt uit de balans. Daar kan het bedrijf nog een paar jaar mee vooruit. Toch wil de onderneming af van de schuldberg. Het geld in de kas wil Versatel niet gebruiken om aan rente te betalen maar om mee te investeren in het bedrijf.

Versatel kwam in oktober met een voorstel richting obligatiehouders. In ruil voor de obligaties zouden zij een mix van contanten en aandelen krijgen. Het bod werd weggehoond. Na maanden onderhandelen met vier partijen, die eenderde van de obligaties in handen hebben, werd een nieuw bod ter tafel gebracht. Wie die partijen zijn wil Versatel niet zeggen.

Het nieuwe bod ligt in geld 40 miljoen euro hoger (350 miljoen euro). Bovendien krijgen de obligatiehouders door de uitgifte van nieuwe aandelen geen 60 maar 80 procent van Versatel in handen. Daarnaast heeft de transactie een onverbiddelijke eis. Of iedereen doet mee, of niemand. Het kan immers niet zo zijn dat de obligatiehouder die niet meedoet minder risico loopt dan de houder van schuldpapier die zijn obligaties inruilt. Een lacune die het eerste voorstel bevatte.

Om iedere obligatiehouder over de streep te trekken kiest Versatel voor een orthodoxe methode. Versatel stapt naar de rechter om uitstel van betaling aan te vragen als de aangeboden obligaties tussen de 75 en 99 procent ligt. Immers, de obligatiehouders zijn monddood gemaakt op het moment van uitstel van betaling. De rechter bepaalt wat er gebeurt. Als schuldeisers staan ze achter in de rij. ,,Deze methode heb ik niet eerder gezien'', stelt H. de Beaufort, advocaat bij Clifford Chance. ,,Het is oneigenlijk gebruik van de faillissementswetgeving. Je gebruikt een surceance als breekijzer. Maar ik moet zeggen: dit is slim.''

Versatel trekt het voorstel in als minder dan 75 procent zijn obligaties aanmeldt. Of het die kant opgaat is nog onduidelijk. Eenderde is inmiddels toegezegd door 'vier professionele partijen', de rest zal volgen, denkt financieel directeur M. Lazar van Versatel.

De eerste horde is de Amerikaanse beurstoezichthouder SEC, die het nieuwe plan moet goedkeuren - Versatel wil ook een notering in Amerika. Dat kan een week duren, of een maand. Vervolgens kunnen obligatiehouders binnen 20 dagen beslissen. Het is voor beleggers wederom wachten. Maar dat zijn ze bij Versatel gewend.