De Maori van Peter Walker heeft een wit hart

In 1869 werd een vijfjarig Maori-jongetje ontvoerd. Hij had geluk, want twee leeftijdgenootjes waren net door de Engelsen vermoord. Het jongetje wordt omgedoopt tot William Fox jr. en verblijft vanaf dat moment enkele jaren als een soort huisdier bij de Nieuw-Zeelandse premier William Fox. Het werd fantastisch gevonden dat de premier bereid was een arm weesje in zijn huishouden op te nemen om hem te voeden en te onderwijzen.

De foto van het jongetje, gemaakt op de dag dat hij in zijn nieuwe omgeving terechtkwam, fascineerde de in Nieuw Zeeland geboren journalist Peter Walker. Hij liet zich leiden door persoonlijke herinneringen, een reis door zijn geboorteland en vele gesprekken. Dit resulteerde in het verhaal over een treurig jongetje dat helemaal geen wees was, maar gewoon was ingepikt door Engelse soldaten. Een prachtige schets van het ontwortelde leven – William Fox jr. wordt vroegtijdig als klerk bij een advocatenkantoor ingezet en keert na enkele jaren terug tot zijn oorspronkelijke familie waar hij nooit meer zal aarden – neemt een groot deel van het boek in beslag.

Het verhaal van het jongetje blijkt van cruciaal belang in de geschiedenis van de Europese koloniale expansie. Steeds verder diept Walker het verhaal uit waardoor hij zicht krijgt op de houding van de Engelsen, die zich met Darwin in de hand niet erg bekommerden om een Maori meer of minder, of over de vredelievende Maori-leider Te Whiti (een Gandhi avant la lettre). De geschiedenis van Nieuw Zeeland is vaak als tamelijk netjes omschreven: van een gestolen generatie zoals in Australië noch van een grootschalige genocide of uitbuiting is sprake geweest.

Wanneer je de geschiedenis van de kolonies, de slavernij en de schaamtevolle houding van de blanken vorm wilt geven, zou je dat eigenlijk moeten doen zoals Walker dat heeft gedaan (en Matthew Kneale enigszins deed met English Passengers en ook Arthur Japin in De zwarte met het witte hart). Aan de hand van een persoonlijk verhaal komt een belangrijke geschiedenis tot leven.

Peter Walker: The Fox Boy. The Story of an Abducted Child. Bloomsbury, 342 blz, € 17,25