Taxi duurder dan vlucht

Europa's grootste `budget airline', het Ierse Ryanair, opent een verbinding vanaf Eindhoven. Topman O'Leary gaf gisteren zijn visie op de luchtvaart.

Michael O'Leary heeft zichzelf op zijn 41ste verjaardag een rondvlucht door Europa cadeau gedaan. Nu ja, cadeau, het is gewoon werk, een tochtje langs vier nieuwe bestemmingen in Oostenrijk, Duitsland en Nederland. Spijkerbroek, bordeelschuivers en een openstaand overhemd zonder das combineert de bestuursvoorzitter van het Ierse Ryanair met een recht-toe-recht-aan presentatie. De budgetmaatschappijen hebben de toekomst vindt O'Leary, het concept van de traditionele nationale luchtvaartmaatschappij is achterhaald. ,,Van de oude maatschappijen blijven er drie, hooguit vier over: British Airways, Lufthansa en Air France en misschien KLM. De rest zal dienen als feeders voor de grote of op de fles gaan.'' En Ryanair groeit binnen zeven jaar uit tot de grootste luchtvervoerder van Europa, zo voorspelt hij met veel bravoure.

O'Leary blaakt van zelfvertrouwen. Het bedrijfsresultaat over 2001 geeft hem daar voorlopig alle recht toe. Waar de resultaten van andere maatschappijen vorig jaar, door de wereldwijde economische crisis en de aanslagen van 11 september, op alle fronten terugliepen wist Ryanair juist vooruitgang te boeken. Een stijging van het aantal passagiers met 30 procent tot 10,1 miljoen en een hogere winst: van 88 miljoen euro in 2000 naar 117 miljoen in 2001. De Ier zegt dat hij `dankzij' de elfde september een uitstekende deal met Boeing wist te sluiten over de aankoop van honderd nieuwe 737-800 toestellen. ,,Vliegtuigfabrikanten zagen hun orders drastisch teruglopen, daar lag onze kans.''

De `no-frills' aanpak van Ryanair, Easyjet en andere prijsvechters is voor vluchten over de kortere afstanden een groot succes gebleken. ,,Bij ons krijg je alleen de vlucht tegen een lage prijs, dat weten de mensen. Verder is alles te koop aan boord, behalve de stewardessen.'' De kritiek van de concurrentie is dat goedkope-stoelen-maatschappijen naar afgelegen luchthavens vliegen en er geen vergoeding is bij vertraging of annulering. De consument lijkt daar geen boodschap aan te hebben, Ryanair en Easyjet (dat met iets hogere prijzen ook vanaf grote vliegvelden opereert) gingen de afgelopen jaren van succes naar succes.

Waarom vloog Ryanair, dat sinds 1985 bestaat, al niet veel eerder op Nederland? ,,We konden geen geschikt vliegveld hier vinden'', zegt O'Leary. Ryanair zoekt altijd kleinere, minder drukke luchthavens, waar de landingsrechten laag zijn en toestellen binnen 25 minuten na aankomst weer kunnen vertrekken. Aan slurven heeft hij ook een hekel, ,,dat houdt alleen maar op''. In Eindhoven denkt hij nu de juiste partner te hebben gevonden. ,,Ik heb altijd op Holland willen vliegen. Het bier is goed, jullie vrouwen zijn prachtig en de Zuid-Afrikaanse wijn smaakt hier prima. Bovendien wil ik hier graag Ierse voetballers naar toe brengen om jullie weer te verslaan.''

Ryanair poogt de Nederlandse markt op dezelfde wijze te penetreren als elders is gedaan: door het aanbieden van zeer lage tarieven. Waar Ryanair zijn winst vandaan haalt blijft een geheim. Een doordeweeks enkeltje Eindhoven- Stansted gaat bij hem straks weg voor het bodemtarief van anderhalve euro. Ook al is de luchthavenbelasting daar een veelvoud van, de passagier betaalt in totaal weinig meer dan 15 euro. ,,Een vlucht naar Londen is goedkoper dan een taxi naar de binnenstad hier'', weet O'Leary. Dat klopt: de taximeter tussen het vliegveld en het station van Eindhoven blijft staan op 23,05 euro. ÓLeary is minder goed op de hoogte van zijn eigen planning. De stuntprijs van 1,50 geldt volgens hem alleen in april en mei. Maar op de website van Ryanair kan men tot eind dit jaar tickets krijgen van 1,50 euro.

Bescheiden is O'Leary niet, hij verwacht in 2003 al 100.000 passagiers tussen Stansted en Eindhoven te zullen vervoeren. De frequentie wil hij opvoeren naar drie vluchten per dag, terwijl ook andere bestemmingen vanaf Eindhoven zijn gepland.