Baas Deutsche Telekom moet weg

Ron Sommer moet weg bij Deutsche Telekom (DT). De topman heeft er tijdens de hoogtijdagen van de telecomsector voor vele miljarden euro's aan aandeelhouderswaarde doorheengejaagd. Die waardevernietiging was indrukwekkend maar niet uniek. Alle grote Europese telecomconcerns hebben zich daar op grote schaal aan bezondigd. De meeste topmannen uit die tijd zijn inmiddels opgestapt. Alleen Ron Sommer en Michel Bon van France Telecom zijn blijven zitten.

Het besluit van DT om in het dividend te snijden, samen met de bekentenis van het bedrijf dat het dit jaar zijn schuldsaneringsdoel niet zal halen, vormen de laatste aanwijzingen voor de hoge nood. Toch zijn deze ontwikkelingen op zichzelf niet genoeg reden voor Sommers vertrek. Wel zou het beter zijn geweest als hij al maanden geleden had toegegeven dat het schuldsaneringsplan niet werkte en als hij het dividend volledig had geschrapt.

Nee, de echte reden waarom Sommer moet opstappen is zijn dwaze aankoop voor 35 miljard dollar van het Amerikaanse mobiele-telecombedrijf VoiceStream. Dat is zijn Stalingrad, op dezelfde manier als de investeringen in het Duitse Mobilcom het Waterloo was voor Michel Bon. De belangrijkste reden dat Sommer zijn schuldsaneringsdoel niet haalt, is dat hij T-Mobile, de mobiele dochter van Deutsche Telekom, niet naar de beurs kan brengen. En de belangrijkste reden daarvoor is dat hij niet bereid is zijn verlies te nemen inzake VoiceStream, de zwakke, op vier na grootste aanbieder op de slappe Amerikaanse markt voor mobiele telefonie.

De beste oplossing zou waarschijnlijk een fusie tussen VoiceStream en een van de grotere spelers zoals Cingular zijn. Het probleem is dat zo de vernietiging van de aandeelhouderswaarde pijnlijk duidelijk zou worden. Sommer zou onherstelbaar gezichtsverlies lijden. Als gevolg van dit alles wordt de beursgang van T-Mobile telkens uitgesteld en blijft het schuldenprobleem doorzeuren.

Als een bestuurder niet alleen een probleem in het leven heeft geroepen, maar door zijn aanblijven ook de oplossing in de weg staat, moet hij vertrekken.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld Hugo Dixon