Verstandige verkoop van Corus

Het Brits-Nederlandse staalconcern Corus biedt zijn aluminiumdivisie te koop aan, die volgens zakenbank UBS Warburg dit jaar een winst vóór rente en belastingen van 121 miljoen pond (195,5 miljoen euro) zal boeken en een operationele winst van 75 miljoen pond.

Het is verstandig van Corus zich terug te trekken uit de aluminiummarkt, maar de verwachting dat de divisie wellicht 1 miljard pond zal opbrengen lijkt aan de optimistische kant. Het concern heeft op aluminiumgebied nooit een kritische massa weten te verkrijgen. De enige kans die het daarop heeft gehad was door op een veiling in januari VAW van E.On over te nemen, maar Norsk Hydro ging er toen met de buit vandoor. Nu het streven om groter te worden is mislukt, doet topman Tony Pedder van Corus er goed aan de aluminiumdivisie af te stoten. Er moet genoeg belangstelling zijn. Tenslotte visten ook Alcoa, Alcan en Pechiney tijdens de VAW-veiling achter het net. Misschien is zelfs de honger van Norsk Hydro nog niet gestild.

Het probleem is natuurlijk dat het voor de grote concerns geen absolute noodzaak is de aluminiumdivisie van Corus aan hun bezittingen toe te voegen. Bovendien zouden ze allemaal met antitrust-wetgeving te maken krijgen. Iedere concessie die aan de toezichthouders wordt gedaan, verlaagt de prijs die een koper bereid is aan Corus te betalen. Het prijskaartje van 1 miljard pond, waar nu sprake van is, zou neerkomen op 8,3 maal de winst vóór rente en belastingen, ofwel 13,3 maal de operationele winst. Voor een bedrijf in een sector met lage groeicijfers is dat aan de hoge kant.

Tien maal de operationele winst is realistischer. Maar zelfs een opbrengst van 750 miljoen pond is een welkome injectie voor Corus. De verwachting dat de staalmarkt een sterke conjuncturele impuls zou ondergaan, is onderuitgehaald door de beslissing van president Bush om een handelsoorlog te beginnen. Daardoor loopt Europa het risico overspoeld te worden door een golf goedkoop importstaal, wat schadelijk is voor de kernactiviteiten van Corus. De balans staat met een nettoschuld van 1,7 miljard pond toch al onder druk. Het geld uit de verkoop van de aluminiumdivisie brengt het concern in een betere conditie.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld