Sharon schrapt reisverbod Arafat

De Israëlische premier Ariel Sharon heeft vanmorgen het reisverbod van de Palestijnse leider Yasser Arafat opgeheven. Daardoor kan Arafat volgende week, op 27 maart, deelnemen aan de Arabische topontmoeting in Beiroet.

De Amerikaanse vice-president Dick Cheney verklaarde zich vanmorgen tijdens een gezamenlijke persconferentie met Sharon in Jeruzalem bereid Arafat misschien volgende week ergens in het Midden-Oosten te ontmoeten. Indirect opperde hij ook de mogelijkheid voor een onderhoud tussen president George Bush en de Palestijnse leider.

Sharon en Cheney stelden als voorwaarde dat Arafat een plan van CIA-directeur Tenet voor een bestand uitvoert. Volgens het Tenet-plan moet de Palestijnse leider onder meer strijders van de Islamitische Jihad en Hamas die tegen de Israëlische invasie hebben gevochten, arresteren, en wapens innemen.

De Amerikaanse bemiddelaar generaal b.d. Anthony Zinni zal uitmaken of Arafat aan de eisen voldoet. Ook Arafats vrijgeleide is verbonden aan uitvoering van het Tenet-plan.

Voor de eerste maal zei Sharon in het openbaar dat wanneer Arafat op de Arabische top in Beiroet geen vredesrede houdt, de Palestijnse leider niet naar zijn hoofdkwartier in Ramallah zal kunnen terugkeren. Het bezoek van Cheney heeft niet, zoals werd verwacht, tot een staakt-het-vuren geleid.

Voorafgaande aan de persconferentie heeft het Israëlische leger zich vannacht wel teruggetrokken uit de Palestijnse autonome gebieden, die het eerder deze maand bezet had.

Israëlische troepen vertrokken vanochtend uit Bethlehem en Beit Jala op de Westelijke Jordaanoever en uit het noorden van de Gazastrook. Israëlische en Palestijnse militaire leiders kwamen, onder het toezicht van bemiddelaar Zinni, overeen dat de Palestijnse politie zich in de door Israël ontruimde gebieden zal opstellen.

Hoewel de vijandelijkheden sedert de komst van bemiddelaar Zinni in intensiteit zijn afgenomen, hebben zich gisteren en vanochtend toch reeksen incidenten voorgedaan waarbij zowel Israël als de Palestijnen verliezen leden. Vannacht werd een Israëlische officier in de Jordaan-vallei gedood tijdens een gevecht met Palestijnse strijders. Ook twee Palestijnen kwamen daarbij om het leven.

Gisteren onderschepten soldaten twee Palestijnen die in een kleine tractor op weg waren een zelfmoordaanslag te plegen in de stad Afula. Vanuit de Gazastrook werden gisteren twee Qassam-raketten afgeschoten op een Israëlische kibboets. [Vervolg ISRAËL: pagina 5]

ISRAËL

Concessies gebaar aan Cheney

[Vervolg van pagina 1]

Dat premier Ariel Sharon ondanks het aanhoudende Palestijnse geweld opdracht gaf het Israëlische leger uit de Palestijnse gebieden terug te trekken, is in de eerste plaats een gebaar van goede wil jegens de Amerikaanse vice-president Dick Cheney. Zoals de politieke correspondente van de Israëlische televisie het gisteravond uitdrukte: ,,Sharon wil de beste leerling in de klas van meester Cheney zijn.''

Sharon is bereid Washington te helpen een coalitie tegen Irak op te bouwen in het Midden-Oosten. Tijdens de gesprekken tussen Sharon en Cheney stond een mogelijke Amerikaanse aanval tegen Irak hoog op de agenda.

Met dat regionale Amerikaanse belang voor ogen, heeft Sharon ook enkele andere concessies gedaan om bemiddelaar Zinni een houvast te geven om een Israëlisch-Palestijnse bestand te bewerkstelligen. Sharon zag af van zeven dagen rust voordat er onderhandeld kon worden, toonde zich bereid te onderhandelen als er nog geschoten werd en stond indirect open voor het geven van een politieke dimensie aan de missie van Zinni. Minister van Buitenlandse Zaken Shimon Peres vult deze koerswijziging van Sharon in met intensieve besprekingen met Palestijnse leiders.

Israëlische commentatoren zijn van oordeel dat een mogelijk Israëlisch-Palestijns bestand zonder een diepgaande politieke dialoog een kort leven beschoren zal zijn, zeker gezien de spanning en wantrouwen tussen de partijen. Moshe Arens, ex-minister van Defensie, schrijft vandaag in de Israëlische krant Ha'aretz dat het terughalen van de Israëlische troepen in de hoop dat dit tot een bestand zal leiden, gedoemd is te falen.

Ze'ev Shiff, de militaire commentator van Ha'aretz, schrijft vandaag dat de Palestijnse volksleiders tot de conclusie zijn gekomen dat ,,geweld tegen Israël dividend oplevert''. De Palestijnen zouden daarom tegen een bestand zijn.

De afgelopen dagen meldden de Israëlische media veelvuldig dat de Palestijnen het gevoel hebben de huidige ronde tegen Israël te hebben gewonnen.