Britse troepen naar Afghanistan

Het Verenigd Koninkrijk zendt 1.700 man gevechtstroepen naar Afghanistan om Amerikaanse en Canadese troepen te helpen bij het bestrijden van Al Qaeda- en Talibaanstrijders in de bergen bij Gardez, ten zuiden van Kabul.

Hun komst, op verzoek van de Verenigde Staten, is een nieuwe aanwijzing dat de strijd in Afghanistan nog lang niet voorbij is. Amerikaanse commandanten spraken eerder van een ,,totale overwinning'' maar hebben die bewering moeten temperen.

Honderden, mogelijk duizenden Talibaansoldaten en hun Al Qaeda-bondgenoten, afkomstig uit het Midden-Oosten en Tsjetsjenië, zijn sinds de strijd bij Kandahar en Tora Bora vermoedelijk ontkomen en houden zich schuil in grotten. De weerstand die ze blijven bieden is ,,verontrustend'', zei de Britse minister van Defensie, Geoff Hoon, gisteren in het Lagerhuis.

De Britten hebben al 1.600 soldaten in Afghanistan die deel uitmaken van de internationale vredesmacht in de hoofdstad. De Britse regering onderhandelt nog met Turkije, dat bereid zou zijn het leiderschap van de vredesmacht in Kabul van de Britten over te nemen.

Kern van de nieuwe offensieve groep zijn 700 mariniers, van wie een deel al sinds vorig jaar in de regio aanwezig is aan boord van een helikopterschip. Zij zouden bij uitstek geschikt zijn voor gevechten in bergachtig gebied. De eenheid, die behalve mariniers ook genietroepen, artilleristen en een transportgroep met helikopters omvat, zou vanaf half april in actie kunnen komen en zeker drie maanden blijven. De Amerikanen hebben ruim 5.000 man aan gevechtstroepen in Afghanistan. Hoon weigerde in te gaan op de suggestie dat het zenden van de mariniers een opmaat is voor Britse deelname aan een eventuele grondoperatie in Irak.

Het Britse ministerie van Defensie is bang dat een nieuwe taak voor Britse troepen in het buitenland de strijdkrachten te zwaar belast. De Britten hebben in totaal zo'n 14.000 soldaten `overzee' in onder meer Kosovo, Bosnië, Sierra Leone, Bahrein, Cyprus, de Falklands en Gibraltar, plus 13.500 man in Noord-Ierland. Er bestaat twijfel of de Britten ook nog deel kunnen nemen aan een Europese missie in Macedonië, waarmee de EU mede op Brits inititatief zijn militaire ambities voor het eerst wil waarmaken.

De Tories steunen het zenden van de troepen, de grootste Britse troepenmacht in een offensieve rol sinds de Golfoorlog (1990-'91). Maar de Afghaanse `dubbelrol' van Britse soldaten als vredestroepen en gevechtstroepen kan volgens de oppositie voor problemen zorgen.