Zakenbanken zijn nog niet aan fusies toe

De inzinking van de markt voor zakenbanken is nog niet achter de rug. Het activiteitenniveau heeft dit jaar tot nu toe zijn dieptepunt nog niet bereikt. En ondanks een recente opleving van de markt, aangevuurd door de hoop van beleggers op een economisch herstel in de tweede helft van het jaar, zal de omzet van de bedrijfstak dit jaar waarschijnlijk met dubbele cijfers dalen.

Ook al weten de toonaangevende zakenbanken marktaandeel te veroveren op de banken uit het tweede echelon, toch moeten zij ook pijn lijden. Er worden meer bezuinigingen verwacht, onder meer bij Goldman Sachs. Maar het beetje bij beetje laten afvloeien van overtollig personeel is aantoonbaar niet de beste oplossing. Als de pijn onnodig lang aanhoudt, is dat funest voor het moreel van de troepen. Zou een megafusie een eind maken aan deze problemen? Dat idee lijkt steeds minder vergezocht. Het laatste gerucht is dat zakenbank CSFB, of zelfs moederconcern Crédit Suisse in zijn geheel, verkocht wordt aan Citigroup. Een fusie aan de top zou zeker de radicaalste manier zijn om de capaciteit in de bedrijfstak te verminderen. Een dergelijke ingreep zou bloedig zijn, maar ook snel zijn beslag kunnen krijgen. Door de eliminatie van een concurrent zou de bedrijfstak in één klap `gezond gemaakt' kunnen worden.

Niettemin moeten er nog enorme hindernissen overwonnen worden. Fusies van zakenbanken zijn zeer lastig te verwezenlijken. Het samenpersen van twee grote bedrijven is niet leuk voor de bestuurders. De angst is altijd geweest dat veel van de meest getalenteerde bankiers dan opstappen, wat een onevenredig omzetverlies tot gevolg heeft. Dat leidt weer tot een uitkomst waarvan de concurrentie meer profiteert dan de partners zelf. Het is dus geen verrassing dat de meeste fusies in het verleden pas plaatsvonden als een van beide partners in de puree zat. EF Hutton, SGWarburg en het oude UBS waren slechts bereid hun onafhankelijkheid op tegeven, omdat het alternatief nog veel erger was. Hoewel niemand zich op dit moment in zo'n hachelijke situatie bevindt, is het niet ondenkbaar dat er deze keer een slachtoffer valt. En dat zou de waarschijnlijkste aanleiding voor een megafusie zijn.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld