De vijf dolle dagen van Derek Parra

De Amerikaan Parra verscheen gisteren allesbehalve uitgerust aan de start bij de WK allround. Een werkweek uit het leven van een kampioen.

In Thialf rijden de Zamboni's rond, de lichten in het stadion zijn gedimd, de toeschouwers zijn naar huis. Het is kwart voor elf en in de catacomben van het Heerenveense ijspaleis rijden nog twee schaatsers op hun racefietsen die op rollers zijn gemonteerd. Twee olympische kampioenen, Jochem Uytdehaage en Derek Parra. De Amerikaan haalt herinneringen op met Bart Veldkamp, die net van zijn fiets is gestapt.

Het was vier jaar geleden, in Calgary op het banket na de WK afstanden, dat Veldkamp aan Parra vroeg of hij zou doorgaan met schaatsen. Eigenlijk wilde Parra stoppen. Niet doen, zei Veldkamp, want als je de snelste op inline-skates bent, kun je ook de snelste op schaatsen worden. Dat knoopte Parra in zijn oren. ,,Volgens mij was je toen als cowboy verkleed'', zegt Parra lachend. Die weet ook nog dat hij bij die WK afstanden slechts als voorrijder over het ijs ging, op de 500, 1.000 en 1.500 meter, steeds voor het begin van de officiële wedstrijden. ,,Ik verbeterde wel m'n persoonlijke records op die afstanden.'' Vier jaar later is Parra een topattractie in het schaatsen, na zijn olympische titel op de 1.500 meter.

Nadat hij maandag met de Amerikaanse ploeg was ontvangen op de Amerikaanse ambassade in Den Haag, reed hij de volgende dag wat rondjes op De Uithof, in diezelfde stad. ,,Tussen de recreanten, veel ouderen. Ze waren verbaasd mij daar te zien'', zegt Parra, die dinsdagochtend meer handtekeningen uitdeelde dan rondjes reed.

Per bus reed Parra die middag naar Heerenveen, maar daar zou hij voorlopig niet op het ijs staan. Eten en naar bed, om de volgende ochtend om zes uur op weg te gaan naar Schiphol: Amsterdam-Los Angeles. ,,Vanwege het tijdverschil kwamen we daar ook woensdagochtend aan.'' De rest van de dag bracht hij door in de tv-studio, met veel andere Amerikaanse olympische sporters. Na een spelletjesshow, negen uur 's avonds, per auto van Los Angeles naar Palm Springs. De twee uur durende rit voerde hem praktisch langs zijn ouderlijke woning in San Bernardino. ,,We hadden geen tijd om langs te gaan.''

In Palm Springs had Parra donderdagochtend een bijeenkomst met mensen van het tv-station Telemundo, een soort Spaanstalig CNN, eigendom van NBC. Na een speech van een half uur waarbij grote adverteerders als Coca Cola en McDonald's aanwezig waren en het maken van een video over Parra, vertrok de schaatser weer. Twee uur in de auto en met het vliegtuig van Los Angeles naar Amsterdam.

Schaatsfabrikant Jaap Havekotte hoort een deel van het verhaal van Parra aan en zegt, ,,You are nuts!'' Parra lacht. Gisterochtend half twaalf zette hij op Schiphol weer voet op Nederlandse bodem, na een autorit van anderhalf uur was hij terug in Heerenveen. Om vijf uur later te starten op de 500 meter, de eerste van vier afstanden bij de WK. Het mag een wonder heten dat Parra op die afstand derde werd. En na de 5.000 meter, later op de avond, bezet hij de derde plaats in het tussenklassement.

Vrijdagavond elf uur. In de kleedkamer van de Amerikanen doet Parra rek- en strekoefeningen. ,,Ik ben nu wel een beetje moe. Vooral m'n oogleden. Ik knipper niet meer zo makkelijk, het is alsof ze bevroren zijn.''