Britse `coup' in Nederlandse advocatuur

Drie compagnons van advocatenkantoor Houthoff Buruma stappen over naar een Britse nieuwkomer, die in Nederland kansen ziet. `Wij zijn ook solidair'.

Bas Le Poole, voorzitter van advocatenkantoor Houthoff Buruma, zit er vrijdagmiddag monter bij. Business as usual. Dinsdag kondigden drie compagnons aan dat ze overstappen naar het Britse Norton Rose dat in Nederland een kantoor opent. ,,We vinden het jammer, maar een ramp is het niet'', zegt Le Poole koel.

Wordt Houthoff het volgende kantoor dat uit elkaar valt door de invasie van Londense advocatenkantoren in Nederland? Absoluut niet, zegt Le Poole. Eerder dit jaar verruilden drie jonge compagnons Houthoff ook al voor een Britse concurrent. Oud-voorzitter, Arent van Wassenaer, vertrok vorig jaar nadat de 70 Houthoff-compagnons niet wilde fuseren met een Brits kantoor. Hij richt nu de Norton Rose-vestiging op. Le Poole: ,,De rest van ons wil geen fusie.''

Een paar dagen eerder heeft Norton Rose zich gepresenteerd in een klein Amsterdams hotel. Tevreden schent Van Wassenaer een kopje thee in: hij heeft alsnog een plek gekregen in de eredivisie van juridische dienstverlening aan banken. Zijn nieuwe compagnon Edo Groenewald en hij maken Engelse grapjes met het Engelse bezoek. Norton Rose heeft een `coup' gepleegd, zo meldt het Engelse persbericht. De weggekochte advocaten waren bij Houthoff allen ,,heads of their practice''. Le Poole: ,,Ze waren geen sectiehoofden en zaten niet in het bestuur.''

Grootste bezwaar van Van Wassenaer tegen de strategie van Houthoff is dat het kantoor álles wil. Zowel meedoen in de top van de internationale adviesmarkt als een Hollands kantoor blijven, dat ook bijvoorbeeld arbeidsrecht aanbiedt. Van Wassenaer: ,,Om mee te doen in de top van de zakelijke markt heb je andere investeringen nodig. Dat kan niet als je op vele terreinen actief bent. Je hebt toch ook niet (restaurant) Vossius en (snackbar) Febo onder één dak?''

Houthoff vindt solidariteit nu eenmaal belangrijk, zegt Le Poole: ,,Als we als kantoor met Britten waren gefuseerd, had de helft van ons eruit gemoeten op grond van de omvang.'' Norton Rose-advocaten zijn heus ook solidair, verzekert de Britse compagnon Peter Martyr tijdens de thee. Martyr: ,,Wereldwijd delen onze compagnons bijvoorbeeld gelijk in de winst.'' Toch delen niet álle Norton Rose-advocaten die loyaliteit-gevoelens; ook bij hen is een team advocaten in Londen onlangs weggekocht, door de grotere concurrent Allen & Overy.

Norton Rose komt wel laat in Nederland, geeft Martyr toe. Uit onderzoek, zegt hij, blijkt dat grote Nederlandse cliënten (multinationals) hier graag een nieuw Brits kantoor zien. De afgelopen twee jaar vestigde zich het één na het andere Londense kantoor: Freshfields, Allen & Overy, Linklaters, Bird & Bird, Cameron McKenna en Lovells. De uurtarieven voor juridisch advies zijn hierdoor gestegen tot Londense normen. Reden voor Nederlandse compagnons om over te stappen, maar ook reden voor cliënten om uit te zien naar nieuwe concurrenten. Norton Rose denkt om deze reden wat Nederlandse cliënten te kunnen wegkapen bij Britse concurrenten. Zoals Allen & Overy.