`Meisjes mochten niet uit brandende school'

De Saoedische regering stelt een onderzoek in naar beschuldigingen dat de religieuze politie schoolmeisjes heeft verhinderd hun brandende school te verlaten omdat ze geen hoofddoek droegen. Dat heeft de minister van Binnenlandse Zaken, Prins Nayef, gisteren gezegd. Bij de brand in Mekka kwamen maandag veertien meisjes om, en werden 52 meisjes gewond.

Volgens getuigen konden de meisjes de school eerst niet uit omdat de 60-jarige bewaker, die de sleutel van de uitgang had, weg was. Schoolpoorten in Saoedi-Arabië zijn op slot om de strikte scheiding tussen jongens en meisjes te verzekeren. De bewaker kritiseerde echter de religieuze politie, of de ,Commissie ter Bevordering van Goede Zeden en ter Preventie van Ondeugd', die bij de schoolpoort stond. Deze verhinderde volgens hem de meisjes naar buiten te komen, omdat ze geen abaya (lange zwarte jurk) en hoofddoek droegen. Ook andere getuigen zeiden dat de politie meisjes die de school verlaten hadden, dwong terug te gaan.

Brandweerlieden getuigden dat de religieuze politie reddingspogingen bemoeilijkte, omdat ze geen mannen wilde binnenlaten in de meisjesschool. ,,We zeiden hen dat de toestand gevaarlijk was, en dat het niet het moment was voor religieuze discussies. In plaats van ons een helpende hand te reiken, gebruikten ze hun handen om ons te slaan'', zeiden brandweerlui tegen de Saoedische krant Arab News. Volgens hen hadden drie politiemannen ook de meisjes geslagen.

Behalve de bewaker en de religieuze politie, wordt ook de Bestuursraad voor Onderwijs voor Meisjes' verantwoordelijk gesteld voor de ramp. Er sluimerde al lang ongenoegen over de onveilige staatsscholen. Ouders, leraars en journalisten verwijten de Bestuursraad na te laten de veiligheid in de scholen te verzekeren. De Arab News wijst er vandaag op dat capaciteit van het bewuste gebouw 250 leerlingen bedroeg, terwijl er 800 meisjes waren samengepakt. Er waren geen nooduitgang, brandblusser of alarm.

De hele zaak heeft woede opgewekt bij veel Saoediërs. Ouders willen dat de regering voorrang geeft aan een oplossing voor de onveilige scholen, journalisten eisen meer openheid. De Arab News vroeg zich af waarom de bewakers in de scholen per se ouder dan veertig jaar moeten zijn. ,,De meeste van die bewakers zijn oud en hebben geen idee van noodprocedures. Natuurlijk is het gebruikelijke antwoord dat jongere bewakers seksuele interesse kunnen krijgen in de meisjes of leraressen. Is het geen tijd voor onze maatschappij om dit soort gekke obsessies overboord te gooien?''