Het eerste toeristische ruimteveer

Het bedrijf Space Adventures heeft gisteren op een vliegveld buiten Moskou een model op ware grootte gepresenteerd van het eerste toeristische ruimteveer. Het toestel moet in 2004 de eerste testvluchten maken en het jaar daarop toeristen voor 98.000 dollar drie minuten gewichtloosheid bieden.

De Cosmopolitan-21 wordt op de rug van een moedertoestel tot 17 kilometer hoogte gebracht. Daar maakt het veer zich los en stijgt tot honderd kilometer, waar de passagiers drie minuten lang de aarde vanuit de ruimte kunnen bekijken.Vervolgens landt de C-21 op een gewoon vliegveld. De hele trip duurt één uur.

Aan boord van de C-21 is ruimte voor een piloot en twee passagiers. Space Adventures hoopt zeven ruimteveren te bouwen en dagelijks drie vluchten te maken. Honderd gegadigden zouden inmiddels 6.000 dollar hebben aanbetaald voor een reis. Zij moeten jaarlijks 12.000 dollar storten zonder harde garantie dat het project van de grond komt.

Space Adventures, een joint venture van Amerikaanse zakenlieden en het Russische ruimtevaartagenschap, bracht vorig jaar de Amerikaanse miljonair Dennis Tito naar het Internationale Ruimtestation (ISS). In april wordt daar de tweede ruimtetoerist verwacht. De NASA, die zware kritiek kreeg over haar als kleingeestig ervaren poging Tito uit het ruimtestation te weren, heeft het ruimtetoerisme inmiddels omarmd. Gasten zijn welkom op het ISS als ze redelijk gezond en stressbestendig zijn, geen strafblad hebben en een paar woorden Engels en Russisch spreken.

Een week in de ruimte is voorlopig slechts weggelegd voor multimiljonairs die bereid zijn maandenlang een Spartaanse training te ondergaan. Voor Space Adventures vult de C-21 een niche tussen deze meerdaagse vlucht (20 miljoen dollar) en haar gewichtloze duikvlucht aan boord van een Iljoesjin-76 (5.400 dollar). ,,De potentiële markt is enorm'', zei een woordvoerder gisteren. Rusland hoopt dat ruimtetoerisme een substantiële finaciële bijdrage levert aan zijn noodlijdende ruimtevaartprogramma.

De C-21 wordt ontworpen door het ingenieursbureau dat verantwoordelijk was voor de Boeran. Dit Russische antwoord op de spaceshuttle maakte in 1988 één onbemande testvlucht en ging daarna wegens geldgebrek in de mottenballen. Inmiddels staat de Boeran als kermisattractie in het Moskouse Gorki Park.