Hart voor het merk

Zo fanatiek als Jan Bennink (45) zie je ze zelden. Twaalf uur per dag werken komt vaker voor. Daarnaast één of twee keer per week een avond doorhalen is zeldzamer. En research overdoen van het laboratorium van je Amerikaanse werkgever Procter & Gamble (cosmetica, zeep, luiers) duidt op tomeloze ambitie.

Bennink, vorige week benoemd tot de nieuwe bestuursvoorzitter van voedingsconcern Numico, was in de jaren tachtig merkmanager in Nederland voor Pampers, dat indertijd in een luieroorlog was verwikkeld met Libero en Huggies. Pampers verloor marktaandeel, vooral omdat Procter & Gamble traag was met innovaties en lang vasthield aan rechthoekige luiers, terwijl concurrenten goed scoorden met voorgevormde varianten. Bennink ergerde zich.

Het researchcentrum van Procter & Gamble in België verzamelde elke maand alle luiers van fabrikanten om te kijken welke noviteiten die hadden bedacht. Dat vond Bennink te weinig. Dus ging hij elke week op eigen houtje naar de supermarkt om luiers te kopen. ,,Dan ruimde hij zijn bureau leeg en vouwde hij alle luiers open om ze te testen'', herinnert Ben van Doesburgh zich, destijds zijn assistent en sinds kort CEO bij speelgoedfabrikant Mattel voor de regio's Europa, Midden-Oosten en Afrika.

,,Bennink wilde weten wanneer welke fabrikant met poly-acrylaten in zijn luiers kwam. Dat waren plastic korrels die extra veel vocht vasthielden. Elke week haalde hij weer zijn maatbeker uit de kast en noteerde minutieus zijn bevindingen. Bennink wist uit zijn hoofd welk marktaandeel alle luierbedrijven hadden per regio in Nederland, steeds uitgesplitst per luierformaat! Hij had een ongelofelijk hart voor het merk waar hij verantwoordelijk voor was.''

Van Doesburgh vindt hem een prettig manager. ,,Naast zijn liefde voor `zijn' product was hij assertief. Hij wilde het beste voor zijn klanten en voor de mensen die met hem werkten. Als je goede resultaten boekte, beloonde hij dat op een eerlijke manier met promotie of salarisverhoging.'' In 1989 stapte Bennink over naar wasmiddelenproducent Benckiser, dat later fuseerde met Reckitt. Eerst verantwoordelijk voor Italië, snel daarna president van de Household en Cleaning Division en lid van de raad van bestuur van Reckitt Benckiser.

In 1995 werd Bennink president van de zuiveldivisie van het Franse voedingsconcern Danone (14 miljard euro omzet). Onder zijn leiding steeg het aantal variaties op toetjes tot ongekende hoogte. Kinderen lopen in de winkel linea recta naar de kleurige bekertjes. Paradepaardje is Actimel, zegt Marnix Eikenboom, algemeen directeur van Danone Nederland: ,,Net zo gezond als Yakult, maar lekkerder. Hij heeft Actimel internationaal gepusht. Het is nu een van de grote moneymakers bij Danone.''

Eikenboom vindt het jammer dat Bennink vertrekt. Persoonlijk, omdat bij hem altijd de deur open stond: ,,Hij was informeel.'' Maar ook professioneel is het een aderlating: ,,Hij was de stimulator om van Danone een echte multinational te maken. De voertaal in de raad van bestuur werd Engels en er werden voor het eerst niet-Fransen benoemd in de top.''

Bennink houdt van kinderen: eerst papieren luiers, daarna puddinkjes en over twee maanden wordt hij dus bestuursvoorzitter van Numico, dat groot werd in babyvoeding. Het bedrijf kampt met tegenslag, zodat de huidige topman Hans van der Wielen vorige week zijn vertrek aankondigde. ,,Numico mag blij zijn met Bennink'', meent Van Doesburgh: ,,Hij is een uitstekend crisismanager.''