Casino is een goede gok

Casino, de Franse supermarktketen die het Nederlandse Laurus wil overnemen, gokt op een nieuwe consolidatieronde in de Europese detailhandelssector. Beleggers zouden wel eens een gokje kunnen wagen op Casino.

Jean-Charles Naouri, het wiskundig genie dat aan het hoofd staat van Casino, is in een bitter gevecht verwikkeld met Philippe Bourriez, die de Franse hypermarktketen Cora leidt. Tegen de wil van Bourriez heeft Casino onlangs van Deutsche Bank een optie gekocht op een belang van 42 procent in Cora. Die optie stelt Naouri in staat om vijf jaar lang dat belang te kopen tegen een zeer aantrekkelijke prijs. Een woedende Bourriez vecht de rechtsgeldigheid van de transactie aan, maar tot nu toe zonder succes.

Naouri zegt dat hij het belang heeft gekocht om een gezamenlijke investering van Cora en Casino in een inkoopcentrum te beschermen. Maar er steekt meer achter. Cora is in de Franse detailhandelssector een gewild bezit. Bourriez heeft onlangs gezegd dat het Amerikaanse Wal-Mart zijn bedrijf wil overnemen.

Met de Cora-optie in zijn achterzak, heeft Naouri zijn positie aanzienlijk verstevigd. Omdat een belang van 42 procent in Frankrijk een blokkerende minderheid vertegenwoordigt, kan hij – als hij dat wil – de overeenkomst met Wal-Mart tegenhouden. Als Cora daarentegen verkocht zou worden aan een derde partij, zou Casino een flinke winst boeken op zijn pakket Cora-aandelen.

De vraag waar het om draait is waar Naouri op uit is. Wil hij Casino betrekken in een overeenkomst met Wal-Mart, als dat concern definitief de Franse markt betreedt? Of wil hij eenvoudigweg de hoogst mogelijke premie incasseren, zodat Casino een van zijn middelgrote binnenlandse concurrenten, zoals Auchan, kan overnemen? Om het bedrijf daarna, als het groter is, alsnog bij Wal-Mart onder te brengen?

Hoe dan ook lijkt Naouri een gok met weinig risico te hebben genomen. De aandelen van Casino, die goedkoper zijn dan concurrenten als Carrefour en Tesco, zouden ook wel eens een goede gok kunnen zijn.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld