Scherpe woorden Chirac en Jospin

,,Bijna misdadige vuilspuiterij'' vindt de Franse president Jacques Chirac de aanval op zijn persoon van zijn rivaal, premier Lionel Jospin. Op de terugweg, afgelopen zondag, van het overzeese gebiedsdeel La Réunion, waar Jospin in het kader van zijn campagne voor de presidentsverkiezingen een bliksembezoek aflegde, had de premier zich in het bijzijn van een groepje journalisten laten ontvallen dat hij het huidige staatshoofd ,,versleten, ouder geworden en passief'' vond.

Gisteren groeiden die woorden en de reactie erop uit tot het voorlopige hoogtepunt in de campagne. Volgens de laatste peiling heeft Jospin (64) een voorsprong op Chirac (69) in de tweede ronde van de presidentsverkiezingen. De eerste ronde is op 21 april.

Jacques Chirac reageerde voor het eerst in een interview in het rechtse dagblad Le Figaro, gisterochtend. Omdat Jospins uitlatingen hem pas na het vertrek van zijn interviewers, zondag, tegen het eind van de middag, ter ore was gekomen, had hij eigenhandig een passage geschreven die in de weergave van het eerder gehouden gesprek werd opgenomen. ,,Ik merk dat het hele arsenaal van geruchten en schijn-affaires in stelling wordt gebracht en ik stel vast, dat bepaalde kandidaten zich liever overgeven aan agressie, arrogantie en minachting dan voorstellen te doen. (...) Ik roep iedereen op zijn koelbloedigheid te bewaren.'' Ook zei hij dat ,,dit de methodes zijn van alle extremisten en fascisten''. Na verschijning van het interview spuiden vooraanstaande partijgenoten maar ook andere presidentskandidaten hun kritiek op Jospin, die ,,een soort burgeroorlog'' zou zijn aangegaan.

Chirac zelf reageerde voor de tweede keer gisteravond, tijdens een lang televisie-interview. Hij zei er in eerste instantie om gelachen te hebben maar later ,,helemaal niet meer''. ,,Niet voor mijzelf, maar voor de Fransen (...) die recht hebben op (...) een debat een democratie waardig. Deze misstappen baren me zorgen.''

Volgens waarnemers van rechts én van links heeft Jospin een grote vergissing begaan met zijn aanval op de persoon van de president, die nu alleen nog maar `de neiging om hem te verdedigen' hoeft op te roepen bij de kiezers. Jospin heeft intussen verklaard dat zijn uitlatingen gedaan zijn tijdens een ,,informeel praatje'' met journalisten. Ze waren bedoeld als off the record. Hij voegde er onmiddellijk aan toe de beschuldigingen van `fascisme jegens justitie en pers' van Chirac in de Figaro ,,heel veel ernstiger'' te vinden. Maar daarop heeft rechts alweer gezegd, dat ,,wie excuses maakt, schuldig is''.

Overigens heeft Chirac zich als kandidaat in 1988 in soortgelijke zin uitgelaten over de leeftijd van de toenmalige president François Mitterrand, die toen 71 was.