Hagel, sneeuw en mortiervuur

Amerikaanse militaire luchten vandaag in verschillende media hun hart over de samenwerking met Afghaanse strijders.

,,Ik weet niet hoeveel we hem hebben betaald. Maar ik zou hem persoonlijk overhoop willen schieten.'' Shawn, zoals hij zichzelf in de Los Angeles Times van vandaag noemt, is sergeant van de Tiende Amerikaanse Bergdivisie, die al negen dagen lang verwikkeld is in een taai gevecht met Al-Qaeda en Talibaan-strijders, hoog in de bergen bij Gardez in de provincie Paktia.

Shawn, die met vierhonderd Amerikaanse militairen op de basis bij Bagram op adem mag komen van de uitputtende slag om de besneeuwde bergtoppen, heeft het over generaal Zia Lodin, die de Afghaanse grondtroepen leidt in Operatie Anaconda, zoals die door de Amerikanen is gedoopt. Shawn krijgt bijval van Shannon, een andere militair die vandaag in de Amerikaanse media zijn hart lucht. ,,Bij de eerste weerstand met een beetje mortiervuur heeft Lodin de benen genomen.''

De bedoeling was, volgens Shawn, dat de Afghanen de Shahi Kot Vallei zouden blokkeren. Al-Qaeda en Talibaan strijders, opgejaagd door geallieerde bombardementen, zouden vervolgens in handen van Shawn, Shannon en hun collega's vallen. Toen de Afghanen op meer weerstand stuitten dan ze hadden verwacht, ging het mis. Bij de daaropvolgende gevechten zijn inmiddels acht Amerikanen omgekomen en raakten er meer dan tien gewond.

Volgens Mark, een luitenant-kolonel van de Amerikaanse Special Forces, is het niet terecht om zo hard over de Afghanen te oordelen. Generaal Lodin beschikte niet over voldoende militaire kracht. Maar hij heeft zich hersteld en nam een dag later alsnog de afgesproken posities in.

Inmiddels is de strijd onder controle, denkt majoor Hilferty van de Tiende Bergdivisie. Honderden strijders zijn gedood en degenen die over zijn hebben zich verscholen in grotten. ,,Als ik een Al-Qaeda jongen was, zou ik niet naar buiten komen om een pizza te halen'', aldus Hilferty. ,,Ik zou binnen blijven en me heel diep ingraven.''

Operatie Anaconda, die vorige week vrijdag begon en drie dagen zou duren, is intussen al tien dagen gaande. De weerstand van de Al-Qaeda en Taliban-strijders was veel groter dan verwacht. Generaal-majoor Richard Cody, commandant van de 101ste Airborne divisie, noemt de strijd rond Gardez het grootste gevecht van zijn divisie sinds de Golfoorlog in 1991.

,,De helikopters hadden ons nog maar net afgeworpen, of we werden al onder vuur genomen'', verklaart sergeant Frank Grippe tegenover CNN. Grippe raakte bij de eerste gevechten al meteen gewond en inmiddels terug is in de VS. ,,Na tien minuten kwamen Al-Qaeda-strijders uit hun grotten en hun versterkte posities tevoorschijn en werden we geconfronteerd met hevige aanvallen vanuit de bergen boven ons.''

Luitenant Chris Beal bevestigt in The Washington Post het beeld dat het eenvoudig was om het gebied in te gaan, maar dat daarna de chaos begon. ,,We werden bekogeld met hagelstenen, bedolven onder sneeuw, beschoten met geweren en mortieren, maar we hebben het juiste gedaan, op het juiste moment'', aldus Beal.

Volgens chefstaf generaal Richard Myers zijn de meeste Al-Qaeda-strijders in de bergen gedood. Dat is niet de bedoeling, maar het is de enige oplossing omdat ze weigeren zich over te geven. ,,De reden dat we het gebied ingaan is niet alleen dat we Al-Qaeda en Talibaan willen uitschakelen, maar ook dat we informatie willen. We hopen dat ze zich overgeven, zodat we ze kunnen ondervragen.''