GESTOLEN GENOOM

Celera Genomics, het bedrijf dat een jaar geleden de eerste en ook de beste versie van het menselijk genoom publiceerde, heeft die erfelijke code van de mens in feite van de concurrentie gestolen. De bestolenen (het publieke consortium van academische onderzoekers dat tweede werd in de race) beschuldigen Celera deze week in een artikel in de Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

Geneticus Craig Venter, destijds directeur van Celera, meldde vorig jaar zelf dat hij voor zijn DNA-code twee sets gegevens had gebruikt: die van zijn eigen bedrijf en die van de publieke collega's. De twee sets, schreef Venter, waren ongeveer gelijkwaardig. De publieke gegevens, voegde hij eraan toe, hadden uiteindelijk niet meer dan een paar procent aan het eindresultaat bijgedragen.

In werkelijkheid was het precies andersom, zeggen drie leiders van het publieke Humaan Genoomproject in PNAS. De Brit John Sulston en twee collega's ontdekten dat Venter de publieke gegevens zo gebruikte dat de publieke DNA-codes uiteindelijk `vele malen meer' bijdroegen aan Venters eindresultaat dan de codes die door Celera waren vergaard. Zonder de publieke codes had hij de klus niet kunnen klaren, concluderen de drie Ventercritici. Het door Venter onder eigen naam gepubliceerde werk, en de nu door Celera verkochte genetische code, is voor het overgrote deel gebaseerd op hùn (publiek toegankelijke) gegevens.

``Een moedig artikel,'' zegt geneticus Ronald Plasterk, oud-collega van Sulston, in een reactie. ``Met de implicatie dat Venter een brutale dief is. Natuurlijk was het gebruiken van de publieke gegevens op zichzelf toegestaan daar waren ze voor, kun je zeggen. Maar om ze vervolgens onder eigen naam te publiceren, met maar een klein beetje van jezelf eraan toegevoegd, en dan ook nog pochen dat je zoveel betere resultaten hebt, dat is min.''

Celera Genomics reageert niet op verzoeken om commentaar op de beschuldiging. PNAS meldt dat Venter in een toekomstige editie de kwestie zal bediscussiëren.