`Deze fusie is desastreus'

Moet computergigant Hewlett-Packard fuseren met Compaq? ,,Ja'', zegt topvrouw Fiorina van HP. ,,Nee'', zegt familietelg Walter B. Hewlett. ,,Een fatale zaak''

In de felle interne strijd bij Hewlett-Packard of HP moet fuseren met branchegenoot Compaq, hebben de voorstanders deze week twee belangrijke punten gescoord. Op 19 maart is de aandeelhoudersvergadering van HP die uitsluitsel moet geven in de zaak. Carly S. Fiorina, topvrouw bij HP en meest hartstochtelijk pleitbezorgster van de fusie, kan even achterover leunen. Dinsdagavond hoorde zij dat de Institutional Shareholder Services, Amerika's grootste adviseur voor institutionele beleggers, een positief advies had afgegeven en woensdagavond gaf de Federal Trade Commission het verwachte groene licht voor de fusie. Daarmee volgde de FTC het voorbeeld van de Europese mededigingsautoriteiten, die al eerder te kennen hadden gegeven geen bezwaar te hebben tegen de grootste overname in de geschiedenis van de computerindustrie, goed voor 22 miljard dollar.

,,Dit is een belangrijke mijlpaal'', liet Fiorina in een verklaring weten. ,,Nu kunnen we ons helemaal richten op het winnen van stemmen voor de aandeelhoudersvergadering.''

Het grootste struikelblok staat echter nog fier overeind. Walter B. Hewlett, nota bene lid van de raad van commissarissen van Hewlett-Packard en telg van een van de legendarische oprichters van HP, zet zijn strijd tegen de fusie onverminderd voort. Volgens hem, en met hem de families Hewlett en Packard, die samen ongeveer twintig procent van de aandelen in handen hebben, is de fusie kansloos en desastreus.

,,De ISS heeft er niets van begrepen', zo luidde de typische reactie van Hewlett cum suis op het nieuws dat de Institutional Shareholder Services zijn zegen aan de fusie had gegeven omdat die volgens zijn onderzoekers waarde zou toevoegen voor HP-aandeelhouders. ,,De fusie vernietigt juist waarde voor HP-aandeelhouders.'' Hewlett meent dat HP te goed is voor Compaq, dat actief is in een markt die het zwaar te verduren heeft en lagere marges kent dan de grafische diensten van HP.

Ook het fiat van de FTC voor de fusie maakt geen enkele indruk op Hewlett, die zich sinds de bekendmaking van de fusie in september heeft ontpopt als querulant. ,,We weten allemaal dat de autoriteiten op hun achterste benen staan als er ook maar een greintje concurrentievoordeel besloten zit in een fusie. Dat is hier dus niet het geval.'' Ook het feit dat concurrenten als IBM, Dell en Sun Microsystems niets van zich hebben laten horen vindt Hewlettt een teken aan de wand.

Toch leken zowel HP als Compaq een duwtje in de rug te krijgen op Wall Street. Hun koersen stegen gisteren licht. De gebeurtenissen werden als relatief gunstig opgevat voor Fiorina en Michael Cappellas, de topman van Compaq, die beiden de afgelopen maanden zijn afgebrand door beleggers, analisten en de pers omdat niemand iets in hun fusievoorstel zag.

Het gevecht dat nu plaatsvindt, waarbij beide partijen aandeelhouders proberen over te halen voor of tegen te stemmen, is van een ongekende heftigheid, die niet onderdoet voor die van een gemiddelde politieke campagne. Ook hier wint het inzicht terrein dat agressieve propaganda werkt. Fiorina en Hewlett hebben beiden een hoofdkwartier ingericht – compleet met pr-consultants, snelle actieteams en actie-websites – om campagne te voeren. Ze bestoken elkaar voortdurend met narigheid. Vrijwel elke dag staan er paginagrote advertenties in landelijke dagbladen waarin Walter Hewlett van hypocrisie wordt beticht (omdat hij eerst voor de fusie was en daarna tegen) of verraad (hoe kan híj nu tegen zijn?) en Fiorina van incompetentie (omdat zij eerder een puinhoop achterliet bij Lucent Technologies) en het management van verraad (omdat de glorie van HP te grabbel wordt gegooid). Lievelingswoord van beide partijen voor de beschuldigingen van de ander: outrageous.

Deze week bereikte het gevecht een hoogte- of dieptepunt toen HP Walter Hewlett omschreef als een ,,musicus/academicus – met andere woorden: volstrekt onbekend met de ins en outs van de computerindustrie – en Hewlett zich tegen de Financial Times liet ontvallen dat hij al een potentiele opvolger voor Fiorina had gevonden in de oude HP-topman Lew Platt. Voor het geval ze opstapt.

,,Dat het zo persoonlijk wordt is onvermijdelijk, maar je vraagt je af of de aandeelhouder ermee is gediend'', zegt Carol Bowie, werkzaam bij Investor Responsibility Research Center, evenals de ISS een onderzoeksbureau dat beleggers bijstaat in kwesties van corporate governance. ,,In zekere zin is het een enorme geldverspilling. HP heeft niet gezegd hoeveel geld ze uittrekken voor de campagne, Hewlett heeft aangegeven dat hij bereid is tot 32 miljoen dollar te gaan. Experts op het gebied van overnames schatten de kosten van zulke gevechten op enkele tientallen, of zelfs honderd miljoen dollar.

Bowie betwijfelt overigens of het belang dat wordt gehecht aan het advies van ISS terecht is. ,,Dat de ISS alle managers van beleggingsfondsen en pensioenfondsen zou influisteren wat ze moeten stemmen is een mythe. Zij zijn juist wettelijk verplicht om zelf onderzoek te verrichten en een goed geinformeerde keuze te maken. Het rapport van de IRRC over de overname is genegeerd door de media, omdat er geen advies in stond. Hewlett heeft de IRRC wel te woord gestaan, het management van HP niet. ,,Alle grote beleggers zijn zowel klant van de ISS als van ons'', zegt Bowie. ,,Het kan nog alle kanten op.