BP vindt zonne-energie met winst mooier

De duurzame energieactiviteiten van het Britse BP zijn al 20 jaar gericht op de zon. Al kijkt het bedrijf nu ook met belangstelling naar windenergie.

Het begon als een soort hobbyisme, maar na 20 jaar is het energieconcern BP de grootste in de zonne-energiesector met een marktaandeel van bijna 20 procent en investeert het honderden miljoen euro's in zonpanelen en research. ,,Het is de hoeksteen van onze duurzame strategie'', zo zegt B. Dudley, vice-president van BP's divisie voor gas, stroom en duurzame energie.

Dudley is gecharmeerd van stroom uit de zon omdat deze vrij simpel energie kan genereren in afgelegen gebieden. ,,Op het platteland, waar er geen infrastructuur voor stroom is, kan zonne-energie het leven van mensen significant veranderen'', zegt Dudley. Veel projecten van BP Solar zijn dan ook in armere landen in Zuid-Amerika en Azië.

Maar hoe mooi Dudley ook kan verhalen over de voordelen van zonne-energie, feit blijft dat BP uiteindelijk winst wil maken en daardoor nog actiever moet worden in duurzame energie. Energie uit duurzame bronnen zoals de zon zal immers één van de vervangers zijn van fossiele brandstoffen. Voorlopig blijft deze vorm van stroomopwekking, net als windenergie, slechts een zeer kleine factor. In Nederland wordt slechts rond de 2 procent van het energieverbruik duurzaam opgewekt, en er is veel twijfel over de haalbaarheid van het regeringsplan om dit in 2010 op 10 procent te brengen.

Winst maakt BP's duurzame divisie niet, maar groei is er wel. De activiteiten behaalden een omzet van 270 miljoen dollar in 2001, een toename van 30 procent vergeleken met het jaar daarvoor. De groeiverwachtingen voor het huidige en komende jaar liggen tussen de 30 tot 40 procent, aldus Dudley. BP legt nog steeds geld toe op de onderneming. ,,Solar zal over een paar jaar winstgevend zijn. Dat zal een stimulans zijn voor de hele sector'', zegt Dudley die eraan toevoegt dat ook windenergie geen winstgevende bezigheid is.

En winst moet er uiteindelijk gemaakt worden. Om dit te bereiken zijn technologische doorbraken nodig, veel investeringen en massaproductie. ,,In de periode 2001 tot 2003 zullen we 500 miljoen dollar investeren in duurzame energie, vooral in zonne-energie'', zegt Dudley. Ter vergelijking, concurrent Shell investeert tussen 2001 en 2005 tussen de 500 miljoen en 1 miljard dollar in duurzame energieprojecten.

De investeringen in duurzaam stijgen explosief – BP spendeerde in 2000 slechts 39 miljoen dollar en vorig jaar 150 miljoen – maar op het totale plaatje zijn de investeringen in de duurzame activiteiten miniem. Het concern investeerde vorig jaar in totaal zo'n 12 miljard dollar. ,,Maar de toename laat zien dat we wel degelijk zeer serieus zijn'', zegt Dudley. ,,We investeren geen half miljard alleen omdat het goed zou zijn voor ons imago.''

De investeringen moeten leiden tot technologische doorbraken. Dudley hoopt op een toekomst waarin glas, met daarin zeer dunne zonnecellen, in de ramen van kantoorpanden voor stroom kunnen zorgen. ,,We hopen dat dit in vijf jaar bereikt kan zijn, maar ja, dat hopen we al 15 jaar.'' Om de kosten te drukken moet er massaproductie komen. Nabij de Spaanse hoofdstad Madrid bouwt het bedrijf momenteel de grootste zonnepanelenfabriek ter wereld. ,,We moeten meer capaciteit hebben om te kunnen concurreren.'' De voornaamste concurrenten in de zonne-energie zijn Shell en enkele Japanse bedrijven, daarna is er een grote groep van kleine spelers. ,,Er zal nog een grote consolidatie plaatsvinden in de sector.''

Zonne-energie lijkt een onderschoven kindje in de duurzame sector, vooral omdat er veel aandacht naar windenergie gaat. BP heeft de eerste schreden in de windwereld inmiddels gezet. Het gaat negen turbines bouwen op het Nerefco-terrein in Rotterdam waar het samen met het Amerikaanse Texaco een raffinaderij runt. De stap werd misschien wel ingegeven door minister Jorrtisma (Economische zaken). Tijdens de opening van een BP-pompstation zei ze tegen de directeur Benelux van BP dat het concern volgens haar niet genoeg aan groene energie deed en vroeg ze waarom ze niet een paar turbines hadden neergezet. Hetgeen gebeurde. En BP kijkt serieus naar mogelijkheden om op andere bedrijfsterreinen, bijvoorbeeld in Amsterdam en in Duitsland, turbines te installeren. Grote projecten, zoals bijvoorbeeld meedoen aan offshore windparken, zijn voorlopig uit den boze. ,,We weten nog te weinig af van wind. Zonne-energie blijft de hoeksteen.''