Ahold op eigen kracht vooruit

Supermarkt- en voedingsbedrijf Ahold schroeft het aantal overnames terug op advies van de financiële wereld. Het bedrijf zoekt meer groei met bestaande formules als Albert Heijn. Ook daar is nog winst te halen.

,,Wij zijn kruideniers. Wij kennen hun regels niet''. Financieel bestuurder M. Meurs van Ahold heft zijn handen nog net niet theatraal ten hemel als hij wordt gevraagd naar de recente twijfels rond zijn bedrijf op de financiële markten. Het aandeel van het supermarktenconcern kwam vorige maand bijna in een vrije val, omdat analisten Ahold van Enron-achtige praktijken verdachten.

Meurs heeft geen idee waar de geruchten vandaan komen. Hoogstens het vermoeden dat concurrenten het verhaal hebben ingestoken. In de eerste twee maanden van het jaar leverde het aandeel bijna 20 procent in. Een deel van de argwaan heeft betrekking op autonome omzetgroei – dus groei zonder acquisities – bij Ahold. Is dat wel autonoom of zijn er stiekem overnames bij opgeteld?

,,Er zijn ook kleine overnames bij opgeteld, maar dat is in de branche gebruikelijk. Zolang de acquisitie niet groter is dan 5 procent van de eenheid waar het bij hoort, maken wij bij de omzetcijfers geen onderscheid'', aldus Meurs. Dat zou te complex worden en de veranderingen zijn niet substantieel. ,,Bij de nu gerapporteerde autonome omzetgroei van 6,7 procent praat je amper over cijfers achter de komma.'' Omdat de Amerikaanse groothandelsactiviteiten zo groot zijn geworden (omzet van US Foodservice 12,1 miljard dollar) wil Ahold een uitzondering maken op de 5-procentsregel. ,,Bedrijven die door US Foodservice worden overgenomen en die minder dan 5 procent omzet hebben, zullen we voortaan toch apart vermelden''.

De geruchtenmachine rond het aandeel Ahold kwam op gang op het moment nadat het Amerikaanse energiebedrijf Enron aan boekhoudkundige bokkensprongen ten onder ging. De verwijten van analisten hebben het bedrijf overvallen. ,,Toen we de koers zagen dalen, verkeerden we in de veronderstelling dat de financiële wereld meer informatie wilden hebben over onze Argentijnse activiteiten. Maar daar ging het helemaal niet over'', zegt Meurs.

De gespannen relatie met de financiële wereld komt op een pikant moment: op verzoek van de grote aandeelhouders heeft Ahold eerder dit jaar besloten om voorlopig geen grote overnames meer te doen. ,,Je moet relatief voorzichtig zijn met de kapitaalmarkten'', verklaarde bestuursvoorzitter C. van der Hoeven gisteren dan ook. En zonder (een deel van) de overnamesom later weer bij beleggers op te halen met een aandelenemissie kan Ahold – met een rentedragende schuld van bijna 12 miljard euro – niet zomaar grote overnames doen.

Ook zonder acquisities heeft het bedrijf genoeg mogelijkheden om verder te expanderen. Dit jaar opent Ahold zo'n vierhonderd nieuwe supermarkten: 276 in Europa, tachtig in de VS en de rest in Latijns-Amerika en Azië. Daarbij verschuift het accent steeds meer naar hypermarkten, grote winkels met vloeroppervlaktes van minimaal 4.000 vierkante meter, waar een belangrijk deel van de schappen zijn bestemd voor non-food (keukengerei, cd's, boeken, drogisterijartikelen, mobiele telefoons).

Ahold heeft het managen van hypermarkten nu in zijn vingers. De winkels lopen prima, met name in Scandinavië, Spanje, Polen en Tsjechië. Ahold gaat grootschalig door met de opening van nieuwe hypermarkten en de kleinere compacthypermarkten. Met name Polen, Tsjechië, Noorwegen, Zweden en Spanje staan op het programma voor nieuwe winkels.

Afgelopen maand maakte Nederland kennis met de eerste compacthypermarkt XL, waarvan er voor het 2010 nog vijftig worden geopend. Ahold geeft nooit gedetailleerde cijfers, maar bestuurder J. Andreae, die de winkels in Europa onder zich heeft, wil over deze XL wel zeggen dat de omzet boven verwachting is: ,,Daar hangen de benen naar buiten, zoals ze in de detailhandel zeggen.'' Bovendien krijgt Ahold met de time-out op gebied van overnames de kans om de gewone supermarkten te vertimmeren. Alleen al in Europa en de VS worden dit jaar duizend supermarkten gemoderniseerd.

Op eigen kracht kan Ahold het aantal zogenoemde gemakswinkels uitbreiden, de kleine winkeltjes zoals bij treinstations en in stadscentra (AH To Go). Het plan is om daar de komende jaren enkele honderden per jaar van te openen. Op die manier pakt het concern omzet terug die bij supermarkten langzaam weglekt naar snackbars en restaurants. De omzet van gemakswinkels kent bovendien een hoge marge.

De hoge marges heeft Ahold hard nodig om de minimale winstgroei van 15 procent te halen. Het bedrijf maakt geen autonome winstgroei per regio bekend, maar de autonome omzetgroei (Europa 6,7 procent, VS 6,2 procent) bleef vorig jaar achter bij haar eigen doelstelling. Van der Hoeven sprak gisteren zelf van een uitdagende doelstelling. Hij zal hopen op een mooi resultaat bij foodservice (groothandel) in de VS, een aantrekkende wereldeconomie en geen verdere ellende in Zuid-Amerika.