Dwars vitamineprofeet

Hij schepte er plezier in zijn medewerkers in het openbaar de les te lezen. Bij menige presentatie of analistenbijeenkomst wist hij het altijd beter. ,,Nee, Wim'', corrigeerde Numico's Hans van der Wielen in die gevallen bijvoorbeeld zijn hoofd `onderzoek' Van Gelder: ,,Dat moet zijn 31 procent marktaandeel in Duitsland! Niet 29 procent!'' Meestal had de bestuursvoorzitter, van wie vanochtend bekend werd dat hij vervroegd opstapt, gelijk.

Vorig jaar hield financieel bestuurder Pim Oomens zijn eerste presentatie voor tientallen journalisten over de bijdragen die acquisities zouden leveren aan de winst. Opeens stapte Van der Wielen op: ,,Wacht!'', zei hij en verdween.

Na vijf minuten kwam hij terug in de zaal met een grote doos, waardoor hij opnieuw verwarring zaaide. ,,Die vitaminerepen waar Oomens het net over had'', riep Van der Wielen: ,,Die zijn lekker, en gezond.'' Om daarna alle aanwezigen te tracteren op een bittere muëslihap met daarop een laag vette chocola. Opnieuw was hij erin geslaagd om de aandacht op zich te vestigen.

Hij jaagde banken tegen zich in het harnas met de opmerking dat ze altijd op zoek waren naar kansen om Numico te slijten aan anderen, of dat goed was voor het bedrijf of niet. Openlijk kritiseerde hij pensioenfonds ABP, dat Numico haar stevige beschermingsconstructies verweet. Tenslotte gaf Van der Wielen hedge-fondsen de schuld van de dalende beurskoers. Numico was volgens hem meer dan een gewoon voedingsbedrijf, meer richting farma, maar de koers-winstverhouding weerspiegelde dat niet. De koers moest minimaal het dubbele zijn, zo rond 70 euro. Om de koers een zet te geven, kondigde hij aan dat Numico graag overgenomen wilde worden door Novartis of bedrijven van vergelijkbare grootte.

Van der Wielen is vaak een ongeleid projectiel genoemd: intelligent, eigenwijs en vlug. Dat pakte in de eerste jaren na zijn benoeming in 1992 goed uit met de aankoop van het Duitse babyvoedingbedrijf MIlupa. Tot ieders bewondering wist hij het in korte tijd te reorganiseren. Drie jaar geleden meende hij dat vitamines de groeimarkt van de toekomst zouden worden. In 1999 en 2000 nam hij de Amerikaanse bedrijven GNC en Rexall Sundown over. Opeens was Numico niet dat bedrijf dat vooral baby- en ziekenhuisvoeding voor Europa produceerde, maar eerder een vitamine- en sportdrankgigant met een groot belang in de Verenigde Staten. In de periode Van der Wielen steeg de omzet van 568 miljoen naar 4,3 miljard euro.

Al snel bleek de vitaminemarkt niet te groeien met dubbele cijfers. Vorig jaar werden wereldwijd slechts 5 procent meer verkocht. Recente onafhankelijke prognoses voorspellen geen betere tijden. Bovendien heeft Van der Wielen de zwaktes bij het management van Rexall Sundown en GNC over het hoofd gezien.

GNC kwam enkele maanden geleden in de publiciteit met potjes pillen die na de uiterste verkoopdatum toch werden verkocht. Van der Wielen noemde de top van Rexall Sundown vorig jaar `verwend'. Vorig jaar ontsloeg hij de directie en de managementlaag eronder werd flink opgeschud.

Nu erkent Van der Wielen dat hij te veel heeft betaald voor Rexall Sundown. Hij moet bijna een kwart van de overnameprijs afboeken. Naast de afboeking haalt Numico ook de dubbelcijferige winstgroei niet en vond er ook geen overname plaats door een farmabedrijf. Bovendien blijft de beurskoers maar dalen. Van der Wielen heeft gefaald en stapt op.