Automatiseerders moeten nog dieper door de knieën

Voor automatiseerders zoals Getronics en CMG was 2001 het slechtste jaar tot nu toe. Nieuwe prikkels zijn er niet. Het dieptepunt moet nog komen.

De derde generatie mobiele telefonie is een tantaluskwelling voor automatiseerders. De slappe ICT-markt hunkert – na het millennium en de invoering van de euro – naar een nieuwe impuls, maar elke keer als iemand de vruchten wil plukken, wijken als het ware de takken.

Net als telecombedrijven vestigen veel automatiseerders hun hoop op `3G' of UMTS, waarmee internet- en andere informatietoepassingen op de mobiele telefoon mogelijk worden. Voor 3G bouwen zij compleet nieuwe netwerken. Maar de `slimme' mobieltjes zullen niet eerder dan in 2004 ,,een kleine positieve bijdrage'' leveren aan de groei van de ICT-markt, aldus een recent analistenrapport van ING Barings. Daarmee is het moment waarop de derde generatie doorbreekt niet in 2003, maar verder in de toekomst geplaatst.

ING-analist Steven Vrolijk ontwaart tot 2004 dan ook amper nieuwe prikkels voor automatiseerders. Getronics-bestuursvoorzitter Peter van Voorst onderschreef dat scenario vanochtend bij de presentatie van de jaarcijfers.

Getronics is van oudsher sterk in `laagwaardige' automatisering: relatief minder lucratieve activiteiten zoals hardware en infrastructuur. Onder oud-topman Cees van Luijk was het aantrekken van hoogwaardige activiteiten, zoals advieswerk (consultancy) en het ontwikkelen van software, topprioriteit. De markt gooide roet in het eten. De vraag liep, vooral vorig jaar, sterk terug. Wang Global, de Amerikaanse automatiseerder die in 1999 door Getronics werd overgenomen, bleek over minder winstpotentieel te beschikken dan verwacht. Vanochtend maakte Getronics bekend dat het Wang voor bijna 1 miljard euro afwaardeert.

Volgens analist Vrolijk heeft Getronics door deze ontwikkelingen geen geld meer om nuttige acquisities te doen, die het bedrijf in één klap hoge winstmarges zouden hebben bezorgd. Onder topman Van Voorst, die in mei vorig jaar aantrad, zijn de doelstellingen fors teruggeschroefd.

Maar is dat zo erg? ,,Het zijn die zogenaamd laagwaardige activiteiten die ons nu door moeilijke tijden heenslepen'', zei Van Voorst vanochtend voor aanvang van de persconferentie. Het eerste waarop bedrijven bezuinigen is het aantal consultants dat ze in dienst hebben, aldus de topman. In barre tijden is geringe blootstelling aan hoogwaardige activiteiten dus een zegen.

Beleggers denken daar anders over. Zij investeren in een bedrijf op basis van het verwachte groeipotentieel. Van Voorst gaf hen vanochtend weinig hoop. Hij maakte duidelijk dat Getronics, eens de parel van de effectenbeurs, zich voorlopig blijft concentreren op zijn kernactiviteit: infrastructuur.

Van Voorst doet er alles aan om bestaande klanten te behouden en de kasstroom uit de huidige activiteiten te verbeteren. Met dat laatste wordt veel vooruitgang geboekt. In 2000 was de kasstroom nog negatief (18 miljoen euro). Vorig jaar werd een positieve kasstroom van 202 miljoen euro gerealiseerd.

Vorig jaar was voor automatiseerders niettemin ,,het moeilijkste jaar tot nu toe'', zegt analist Vrolijk. Vooral banken en andere klanten uit de financiële hoek brachten na de grote ICT-projecten, zoals de invoering van de euro, hun budgetten fors omlaag. Ze begonnen lagere tarieven af te dwingen. Automatiseerders gingen schoorvoetend akkoord om de toch al geslonken vraag niet verder te beschadigen.

Dit jaar zullen de automatiseerders dieper door de knieën moeten, zegt Vrolijk. De analist verlaagde vorige maand zijn verwachtingen over de groei van de Nederlandse ICT-markt. Hij verwacht dit jaar een groei van 0 à 1 procent, vergeleken met de 3 à 5 procent die eerder werden voorspeld. Voor de eerste helft van het jaar voorziet hij zelfs krimp.

Vooral juni wordt een cruciale maand. Dan zal blijken of de orderportefeuilles vol genoeg zijn om het traditioneel zwakke derde kwartaal door te komen.

Voor beleggers lijkt een bedrijf als CMG avontuurlijker dan Getronics. CMG heeft via dochter Wireless Data Solutions (WDS) voet aan de grond in de markt voor mobiele telefonie, een markt waarvan breed wordt aangenomen dat zij veel groeipotentieel heeft. CMG heeft al kunnen meegolven op het succes van sms, de populaire tekstberichtenservice. CMG zal naar verwachting ook meeprofiteren van `i-mode', het Japanse mobiele internetsysteem, dat KPN Mobile op dit moment in Europa introduceert.

Maar ook de weg die CMG bewandelt is niet zonder gevaren. Het bedrijf mag dan in een markt zitten met betere winstmarges, de concurrentie is moordend. Het relatief kleine CMG moet het in de mobiele markt opnemen tegen reuzen als Nokia en Ericsson. Het eventuele succes van i-mode en de derde generatie mobiele telefonie kunnen bovendien ten koste gaan van het succes van sms, zo vrezen analisten. Misschien blijken de druiven dan wel zuur.