Van Petegem wint Omloop in achtertuin

De Omloop Het Volk was weer een Belgische aangelegenheid. Peter van Petegem won voor de derde keer de openingskoers van het wielerseizoen.

De winnaar van de Omloop Het Volk houdt geen honden maar wezels als huisdieren. Tijdens de persconferentie werd een serieuze vraag gesteld naar de toestand van die knagende beesten. Of ze ook dopingmiddelen tot zich nemen, zoals het blaffende beest van zijn landgenoot Frank Vandenbroucke, kwamen we niet te weten van de winnaar Peter van Petegem.

De affaire rond VDB lag bij de start in Gent op ieders lippen. De bakker en de slager wilden er meer over weten. De supporters langs de kant hadden gezien de spandoeken en de spreekkoren nog geen afscheid genomen van het grootste talent sinds Eddy Merckx in wiens huis vorige week het bloeddopingproduct EPO, morfine en clenbuterol werden aangetroffen. De renner uit de ploeg van Domo werd op staande voet ontslagen.

De geest van VDB waarde zaterdag rond in de karavaan. Iedereen fluisterde zijn naam. Hij kreeg de aandacht die een vermeende dopingzondaar toekomt. Wielerminnend België koesterde revanchegevoelens en werd gesteund door de statistieken. Op de erelijst van de Omloop Het Volk, die zaterdag zijn 57ste editie beleefde, staan slechts vijf buitenlandse namen vermeld. Een Belgische winnaar lag in de lijn der verwachtingen, ook al ontbrak VDB op de startlijst. Het thuispubliek had nog een handvol voornamelijk Vlaamse ijzers in het vuur.

De renners en ploegleiders waren eensluidend in hun voornemen. Met een mooie koers zou de vloek van verboden middelen kunnen worden uitgewist. Zo eenvoudig gaat dat in wielerkringen. Alsof de affaire VDB niet het topje, maar de hele ijsberg is. Van Petegem werd na afloop niet eens gevraagd naar zijn gevoelens en gedachten over zijn verdachte landgenoot. Wielrenners zwijgen liever als het over doping gaat.

Maar toch, reed Van Petegem niet voor TVM, toen deze Nederlandse ploeg in de Tour van 1998 in een EPO-affaire verzeild raakte? In een vraaggesprek met het Belgische weekblad Humo wilde hij niet meer praten over het geruchtmakende incident rond de 104 ampullen die destijds in een materiaalwagen van TVM waren gevonden. ,,Daarover is genoeg gezeverd.'' Van Petegem ontkende in hetzelfde interview dat hij vier jaar geleden tegenover de rechter in Reims had bevestigd dat de renners van TVM geld inzamelden voor een speciale dopingpot, zoals de Franse sportkrant l'Equipe later berichtte. ,,Ik bedoelde een pot voor vitamines'', luidde zijn afwijkende en ontwijkende antwoord.

Van Petegem heeft sinds 1999, toen TVM stopte met sponsoring, voor drie andere werkgevers gereden, voordat hij afgelopen winter bij Lotto onderdak vond. Bij Collstrop stond hij vorig najaar tijdelijk onder contract, nadat zijn Amerikaanse werkgever Mercury vorige zomer failliet was geraakt en geen salarissen kon uitbetalen. Ondanks een voorschot van de internationale wielrenunie (UCI) liep Van Petegem vier maanden aan loonkosten mis.

Bij Farm Frites had hij ook nog achterstallig onderhoud, maar deze rekening is na juridische bemiddeling vereffend. Rijdend in dienst van de Nederlandse aardappelfabrikant kreeg hij twee jaar geleden ruzie met ploegleider Teun van Vliet, die hem verbood 's avonds aan tafel alcohol te nuttigen. Over het opgeblazen drankconflict kan Van Petegem zich nog altijd kwaad maken. ,,Waar staat geschreven dat een renner moet leven als een pater? Ik drink gemiddeld twee pinten per dag. Ik ben vaak genoeg met een stuk in m'n voeten thuisgekomen. Keihard trainen is de beste remedie om een kater weg te spoelen.''

Van Petegem is geboren en getogen in Oost-Vlaanderen, waar noeste arbeid als een deugd wordt ervaren. Hij oogt en spreekt als een Bourgondiër, maar schijn bedriegt. Achter zijn zuidelijke uiterlijk gaat een trainingsbeest schuil. Hij fietst in de wintermaanden gemiddeld tienduizend kilometer. De kasseistroken van de Omloop Het Volk – een korte en minder zware versie van de Ronde van Vlaanderen – liggen als het ware in zijn achtertuin. Hij is bekend met de glibberige paden.

Van Petegem profiteerde niet alleen van het thuisvoordeel, hij maakte ook gebruik van de numerieke meerderheid in de kopgroep. De kopman van Lotto wist zich gesteund door drie helpers, van wie een tot Belg genaturaliseerde Moldaviër een meesterknecht genoemd mag worden. De 39-jarige Andrei Tsjmil hield de benen stil toen de 32-jarige Peter van Petegem de voortvluchtige Deen Frank Hoj in het vizier kreeg. Wielrennen, vooral als het eendaagse wedstrijden betreft, vereist koersinzicht én ervaring.

In een sprint á deux was Van Petegem veel sneller dan de moegestreden Hoj. De winnaar sprak na afloop over ,,een gedeeltelijk geslaagd voorseizoen''. Van Petegem kan zich nu in alle rust voorbereiden op Parijs-Roubaix en de Ronde van Vlaanderen, de klassieker die hij in 1999 won. Of hij Tsjmil dank verschuldigd is, luidde een retorische vraag. Volgens een ongeschreven wielerwet wordt een hulpvaardige ploeggenoot dubbel en dwars terugbetaald.