Troepen Al-Qaeda bieden fel verzet tegen coalitie

De Amerikaanse strijdkrachten hebben vandaag hun bombardement en grondoffensief op vermeende leden van de terreurgroep Al-Qaeda en het verdreven Talibaanregime in Oost-Afghanistan voortgezet.

Dit weekeinde is het Amerikaanse leger samen met Afghaanse en buitenlandse troepen een grootscheepse aanval begonnen in het grottencomplex nabij Gardez in de provincie Paktia. Daarbij ondervonden zij groot verzet van zeker honderden moslimstrijders.

Het Amerikaanse ministerie van Defensie noemt de operatie het grootste grondoffensief dat de Verenigde Staten hebben ondernomen sinds het begin van de aanval op Afghanistan, vijf maanden geleden.

De strijd verloopt moeizaam. Ruim 1.500 Afghaanse militairen, die het grootste deel van de strijdmacht van de coalitie vormen, Amerikaanse commando's en troepen van andere buitenlandse bondgenoten ondervonden zaterdag, aan het begin van het offensief, felle weerstand. Daarbij werden één Amerikaan en drie Afghanen gedood. Zes Amerikanen raakten gewond.

De Al-Qaeda- en Talibaanstrijders zouden vooral niet-Afghaanse moslimextremisten zijn. De Afghaanse autoriteiten spreken van duizenden manschappen, het Pentagon van honderden. Zeker is dat zij zwaarbewapend zijn en bereid terug te vechten. Daardoor voelden de Amerikanen en Afghanen zich zaterdag genoodzaakt een snelle aftocht te blazen.

De aanval werd gisteren en vandaag vanuit de lucht hervat. Tijdens het bombardement met B-52-bommenwerpers zijn voor het eerst `thermobarische' bommen ingezet. Ontploffing van deze bommen veroorzaakt een hitte- en drukgolf die de zuurstof uit bunkers en grotten doet verdwijnen.

Het Amerikaans-Afghaanse offensief in het hooggelegen grottencomplex, ten zuidoosten van Gardez, wordt ondersteund door militairen uit Australië, Canada, Denemarken, Frankrijk, Duitsland en Noorwegen. De gezamenlijke troepenmacht heeft het gebied van drie kanten omsingeld om te voorkomen dat strijders ontsnappen, zoals eerder gebeurde bij Tora Bora.

De Afghaanse autoriteiten vermoeden dat zo'n vijfduizend strijders van Al-Qaeda en de Talibaan zich hebben gehergroepeerd in Oost-Afghanistan en over de grens in Pakistan. Daar zouden zij zich voorbereiden op een tegenaanval in Afghanistan.