Schumachers hoofdrolspelers in openingsrace

Met een spectaculaire crash direct na de start waarbij Ralf Schumacher zichzelf via een Ferrari lanceerde, een reeks koelbloedig uitgevochten duels en Michael Schumacher als superieure maar weinig verrassende winnaar is gisteren in Melbourne het Formule I-seizoen begonnen.

De oudste van de broers Schumacher ligt na de eerste race van het seizoen op schema voor zijn vijfde wereldtitel. De Duitser scoorde gisteren maximaal in zijn jacht op het record van de Argentijn Juan Manuel Fangio, die als enige in de geschiedenis van de Formule I vijfmaal wereldkampioen werd.

De enige die de ambitieuze plannen van Schumacher kan doorkruisen, lijkt een andere Zuid-Amerikaan, de Colombiaan Juan Pablo Montoya. De regerend wereldkampioen had gisteren in de Grote Prijs van Australië alleen noemenswaardige problemen met de coureur uit het team van Williams-BMW. Totdat de Bridgestone-banden van Schumachers Ferrari op temperatuur kwamen en diens bolide voor Montoya (op Michelin-banden) in een stipje veranderde.

Ralf Schumacher zette een traditie voort die hij vorig jaar in Albert Park tegen wil en dank is begonnen. De Duitse teamgenoot van Montoya werd een jaar geleden uitgeschakeld toen de Canadees Jacques Villeneuve achterop zijn wagen knalde en hij met een daverende klap tegen de betonnen wand knalde die de racebaan van de tribunes scheidt. Een vrijwilliger langs de kant werd dodelijk getroffen door een rondvliegend brokstuk van de BAR van Villeneuve en voor beide coureurs kwam de race daarmee tot een triest einde. Nu was het Ralf Schumacher die het luchtruim koos door vlak na de start op de voor hem zigzaggende Ferrari van Rubens Barrichello te rijden. De Braziliaan was van pole-position vertrokken. Na een harde klap kwam hij tot stilstand in de grindbak aan het einde van het rechte stuk, om net als vorig jaar ongedeerd uit zijn wagen te stappen. De crash had een kettingreactie tot gevolg. In totaal werden acht van de 22 deelnemers uitgeschakeld.

De race werd niet stilgelegd, maar in een traag tempo vervolgd achter de safety-car, totdat alle brokstukken waren opgeruimd. Nu met David Coulthard (McLaren-Mercedes) voorop, gevolgd door Jarno Trulli (Renault), Montoya en Michael Schumacher. Enkele ronden nadat de wagens de race op volle snelheid hadden hervat, deed zich weer een incident voor. De Italiaan Trulli blokkeerde terwijl hij op volle snelheid lag en op de hielen werd gezeten door Michael Schumacher. Totdat de Renault van de baan was gehaald reed het bijna gehalveerde deelnemersveld opnieuw achter de safetycar.

Het incident had Michael Schumacher de gelegenheid gegeven het gat met koploper Coulthard te dichten. Toen de Schot even later door problemen met de versnellingsbak een bocht miste, kon de Duitser eenvoudig de koppositie overnemen. De wereld-

kampioen ondervond alleen nog hinder van Montoya, die de Duitser vlak voor een bocht uitremde en op meesterlijke wijze passeerde. Dat feest zou voor de Colombiaan slechts een handvol ronden duren. Toen werd hij op een even vakkundige gepasseerd door Schumacher, die fluitend op weg ging naar de 54ste zege in zijn carrière.

Voor Montoya restte de tweede plaats, vlak voor Kimi Raikkonen. De 22-jarige Fin nam in zijn tweede jaar als Formule I-coureur het stuur bij McLaren over van zijn landgenoot Mika Hakkinen, die besloot om na elf jaar in de Formule I en twee wereldtitels zijn privéleven voorrang te geven. Vorig jaar maakte Raikkonen een spraakmakend debuut bij het team van Sauber. Nog voordat hij zijn eerste race had gereden, kwalificeerde collega Schumacher hem op grond van ervaringen in trainingssessies hem als een toekomstig wereldkampioen. De manier waarop de Duitser de Fin gisteren op het podium begroette, verried opnieuw bewondering. Op vaderlijke wijze sloeg hij Raikkonen op de schouder en nadat hij de inhoud van zijn fles champagne in de race-overall van de Fin had geleegd, gaven ze elkaar ook nog een high five.

Jos Verstappen moet een plezierige zondag hebben beleefd. De Limburger heeft weliswaar afscheid genomen van de Formule I, maar moet zich hebben vermaakt om het gestuntel bij het team van zijn voormalige werkgever Arrows. Teameigenaar Tom Walkinshaw zette de Nederlander zonder pardon op straat om verder te gaan met het duo Bernoldi-Frentzen. Maar voor het vertrek voor de opwarmronde vielen de motoren van beide wagens stil omdat de Braziliaan en de Duitser die niet op toeren hadden gehouden. Toen ze eenmaal hun rondjes reden, werden ze om verschillende redenen met behulp van de zwarte vlag uit de race gehaald.

Meer succes had het Minardi-team, eigendom van de Australiër Paul Stoddart. Diens landgenoot Mark Webber eindigde bij zijn debuut in de Formule I voor eigen publiek als vijfde, goed voor twee kostbare WK-punten. Van de acht wagens die de finish haalden, reed zijn Maleisische teamgenoot Alex Yoong naar de zevende plaats. Met zijn zesde plaats bezorgde de Fin Mika Salo het debuterende team van Toyota nog net één WK-punt.